TBT, 1977: Una pequeña ventaja ayuda a Vitas Gerulaitis a ganar sólo un título importante | TENNIS.com

By Ucatchers

En este último día de 1977, Vitas Gerulaitis estaba encantado de ver que su profecía se había hecho realidad. Esa mañana en Melbourne, Gerulaitis se preparó para jugar la final del Abierto de Australia.

Estos fueron los años en que el campo del Abierto de Australia era bastante poco profundo. Gerulaitis, de 23 años, que ocupaba el quinto lugar en el mundo en ese momento, fue la primera cabeza de serie. Ausentes del sorteo estuvieron varios de los poderes reinantes del tenis, cada uno de los cuales había ganado al menos dos títulos individuales de Grand Slam en ese momento: Jimmy Connors, Bjorn Borg, Guillermo Vilas. La segunda cabeza de serie y campeona defensora fue Roscoe Tanner, 13º clasificado, quien perdió en la segunda ronda ante Chris Lewis.

En el puesto 18 en el mundo cuando comenzó 1977, Gerulaitis ese año capturó cinco títulos individuales. Lo más notable fue su carrera en Roma, donde este neoyorquino inteligente de la calle mostró un moxie excepcional, imponiendo su ataque de carga de chips para ganar un título que en ese momento se consideraba un poco menos significativo que un major. Varias semanas después, en Wimbledon, Gerulaitis avanzó a su primera semifinal de Slam. Allí, probó severamente a Borg, perdiendo, 8-6 en el quinto, en una joya de arte y movilidad en todas las canchas que sigue siendo un clásico.

Así que ahora, Gerulaitis llegó a jugar el Abierto de Australia por primera vez con la esperanza de alcanzar y ganar su primera final de individuales de Grand Slam. Gracias a ser entrenado por el ex capitán australiano de la Copa Davis Harry Hopman en sus años de formación, Gerulaitis tenía una fuerte afinidad por la capacidad de esa nación para el trabajo duro y, una vez fuera del reloj, el derecho ganado a divertirse.


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Dondequiera que iba Gerulaitis, era un flautista, un muchacho inclusivo y afable que se hacía amigo de hombres y mujeres de todas las edades y etapas. La cena para cuatro podría convertirse rápidamente en seis, ocho, 10, 20. En su cumpleaños número 21, mientras jugaba un partido de Tenis del Equipo Mundial para los Triángulos de Pittsburgh, había invitado a toda la multitud a unirse a él y celebrar. Y como señalaron muchos compañeros, cuando estaba con Vitas, nunca cobraba un cheque.

Su amigo más querido durante ese tiempo en Melbourne fue otra rubia carismática, el aspirante británico en ascenso, John Lloyd. Las noches eran divertidas, pero los días eran para trabajar.

La devoción de Gerulaitis por el tenis nunca fue más vívida en Melbourne que durante un día lluvioso que llevó al torneo a cancelar todos los partidos programados. Lloyd se relajó y reflexionó sobre los planes para la noche. Pero luego escuchó de Gerulaitis, exigiendo que Lloyd se uniera a él para practicar en una instalación oscura donde las canchas eran lo suficientemente jugables. Lloyd pensó que Gerulaitis estaba loco. Pero Gerulaitis hizo un argumento aún más enfático: ¿No lo entiendes? Nadie más está practicando. Vamos a practicar, y eso nos dará un salto sobre todos los demás.. Cuando concluyó la sesión, Gerulaitis le recordó a Lloyd: marca mis palabras.

Según el destino, Gerulaitis tenía razón. Él y Lloyd, practicando entre sí todos los días, marcharon a través del sorteo para llegar a la final, mientras el no cabeza de serie Lloyd en el camino sorprendió al siete veces ganador de singles importantes John Newcombe.

La tradición tácita del tenis es que si dos jugadores están a punto de jugar entre sí, se calientan con alguien más. Esa mañana en Melbourne, Lloyd le recordó a Gerulaitis el protocolo.


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Antes de su declaración con una forma amistosa y contundente de blasfemia, Gerulaitis dijo: “Por supuesto que vamos a calentarnos entre nosotros. ¿De verdad crees que hay algo que no sabemos sobre el juego del otro? ” Esto también tenía un sabor australiano, que se remonta a los días en que Roy Emerson y Fred Stolle vivían juntos y se calentaban el uno al otro antes de enfrentarse en la final de individuales de Wimbledon.

El partido comenzó como estaba previsto. Gerulaitis ganó los dos primeros sets, 6-3, 7-6. Todo parecía encaminado para que el estadounidense ganara su primer título de singles importantes y el contendiente británico concluyera una buena racha.

Luego vino un giro. La piedra angular del juego de Gerulaitis fue su velocidad, una exquisita marca de alerta y oportunismo que lo hizo soberbio en la red. Pero por mucho que Gerulaitis pudiera sofocar y cortar, no siempre fue fácil para él aplastar y matar, sobre todo debido a su falta de un gran servicio.

Lloyd se recuperó para llevarse el tercer set, 7-5. A principios del cuarto, Gerulaitis comenzó a tener calambres. Dada su excelente condición física, podría decirse que esto se debió más a los nervios que a la fatiga. Lloyd corrió a través de ese set en 23 minutos, ganando 6-3 para nivelar el partido.

Pero en el quinto, Gerulaitis recuperó la fuerza suficiente, tomando el mando temprano para ganarlo, 6-2. “Solo podía sacar de los hombros”, dijo, “y cada disparo era una agonía. En un momento del cuarto set, miré hacia el cielo y dije que necesitaba un milagro si iba a ganar este partido. Supongo que tuve suerte “. Y tal vez un poco de práctica extra ese día lluvioso marcó la diferencia, al menos en su cabeza.

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