Se espera que los problemas de calidad del aire afecten cada vez más a los deportes

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Los cielos nebulosos y anaranjados que se ciernen sobre las ciudades en el oeste de Estados Unidos esta semana han arrojado otra capa de sombra sobre un mundo deportivo ya inestable. El entrenador de los San Francisco 49ers, Kyle Shanahan, describió la escena en la práctica de esta semana como un “estado apocalíptico”.

Los expertos en ciencia climática y epidemiología dicen que las organizaciones deportivas y los fanáticos deberían acostumbrarse. Se espera que los principales eventos climáticos como los incendios forestales que arden en California, Oregon y Washington esta semana, que obligaron a posponer un partido de fútbol femenino el sábado, tengan un impacto cada vez mayor en los deportes en los próximos años.

La NFL, MLB, MLS y NWSL pasaron tiempo esta semana monitoreando la calidad del aire cerca de los sitios de juego a lo largo de la costa oeste. La NWSL y los clubes acordaron posponer el primer partido en casa de los Portland Thorns contra OL Reign el sábado, cuando los niveles de contaminación del aire de la ciudad estaban consistentemente en el rango “muy poco saludable” en la escala establecida por la Agencia de Protección Ambiental (EPA).

Los niveles de calidad del aire proyectados en Los Ángeles y el Área de la Bahía, donde otras ligas planean albergar juegos este fin de semana, oscilaron en rangos que podrían causar problemas de salud a algunas personas, pero que generalmente se consideran seguros para la actividad al aire libre. Los equipos y las ligas planearon continuar monitoreando esos niveles y podrían cambiar los planes hasta el momento del juego.

La cantidad anual de días con “clima extremo de incendios” en California se ha más que duplicado desde la década de 1980. Jed Jacobsohn / Getty Images

Más de 4.5 millones de acres de tierra en los EE. UU. Han sido incendiados por incendios forestales en lo que va del año. La cantidad anual de días con “clima extremo de incendios” en California se ha más que duplicado desde la década de 1980, según un estudio publicado a principios de esta semana. Las enormes columnas de humo de esos incendios pueden crear condiciones de aire poco saludables para grandes franjas del área circundante. En California y otros estados del oeste, la cantidad de días en que el aire se considera insalubre o peligroso para respirar ha aumentado drásticamente en los últimos cinco años, según datos recopilados por la EPA.

Los científicos del clima dicen que esas cifras seguirán empeorando en el futuro previsible. Maddy Orr, profesora asistente en SUNY Cortland y codirectora del Sport Ecology Group, dice que las ligas deportivas deben hacer más para prepararse para los problemas que surgirán de un clima cambiante.

“Puedo decir inequívocamente que habrá más incendios en el futuro. Toda la evidencia sugiere que solo va a empeorar porque las cosas se están volviendo más secas, hace más calor, y cuando se juntan esos factores se produce un incendio”, dijo Orr. “Francamente, las ligas deportivas estadounidenses están muy por detrás en lo que respecta al cambio de políticas sobre estos temas”.

El índice de calidad del aire es una escala de 0 a 500 creada por la EPA para medir una variedad de contaminantes en el aire. Cualquier cosa por encima de 200 se considera “muy poco saludable”, pero los riesgos comienzan a aumentar incluso para los atletas de élite en los niveles más bajos de la escala. Las personas con asma u otras afecciones de salud pueden comenzar a notar problemas en el rango de 100-150. En el rango de 150-200, esas personas pueden experimentar problemas de salud graves y otras sin condiciones preexistentes comenzarán a sentir los efectos del aire deficiente.

Cualquier medición superior a 200 en la escala de calidad del aire de la EPA se considera “muy poco saludable”. EPA / ETIENNE LAURENT

Cuando la calidad del aire sube por encima de 200, tratar de hacer ejercicio al aire libre sería como correr carreras de viento en un bar lleno de humo, según Roby Greenwald, profesor asistente en el estado de Georgia que estudia epidemiología de la calidad del aire.

El manual de operaciones de juego de la NFL dice que la liga “estará preparada para reubicar un juego si hay evidencia definitiva de que el AQI permanecerá consistentemente por encima de 200 durante un período de tiempo significativo, incluido el día del juego que se juega en el estadio afectado”. La decisión de mover o posponer un juego se puede tomar hasta el inicio. Un portavoz de la NFL se negó a responder preguntas sobre cuándo se implementó la política o cómo se formó. Si bien la decisión de cambiar los planes en última instancia la toma el comisionado, es el resultado de una conversación en curso entre la oficina de la liga, los funcionarios de salud locales en la ciudad anfitriona y los representantes de la Asociación de Jugadores de la NFL.

Se realizaron algunos cambios en los horarios de práctica de pretemporada para los equipos en California debido a la calidad del aire, según Sean Sansiveri, vicepresidente de la NFLPA que supervisa la salud y la seguridad. Sansiveri dijo que sabe que esto se convertirá en una conversación anual regular y que el sindicato no ha tenido problemas hasta la fecha con la forma en que la liga ha manejado las amenazas a la calidad del aire, “pero eso no significa que no vaya a mejorar a medida que estos problemas continúen surgiendo. . “

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La oficina de la liga MLB indica a los equipos que organizan juegos que sigan los consejos de las agencias gubernamentales locales, según un portavoz de la liga. La MLS no tiene una política formal, pero generalmente comienza a evaluar sus opciones cuando el nivel de AQI sube por encima de 150 cerca de un sitio de juego. La NWSL comienza a considerar aplazamientos cuando los niveles están en el rango de 180-200.

Las regulaciones de la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional de California (OSHA) aprobadas el año pasado dictan que los empleadores deben proporcionar respiradores (máscaras N95) a sus trabajadores cuando el AQI supere los 150. El Dr. John Balmes de la Junta de Recursos del Aire de California dijo que se estableció una disposición principalmente para proteger a los agricultores y trabajadores de la construcción que realizan algún tipo de actividad física al aire libre. Balmes dijo que imagina que los jugadores de fútbol americano profesionales podrían “probablemente tolerar” niveles ligeramente más altos porque, en general, no muchos en la población tienen problemas cardíacos y pulmonares preexistentes.

Greenwald, el epidemiólogo del estado de Georgia, dice que hacer ejercicio en áreas con contaminación del aire menos intensa es seguro, pero los investigadores aún no han tenido la oportunidad de estudiar si el tipo de esfuerzo que se espera de los atletas crearía problemas adicionales durante escenarios de contaminación atmosférica extrema como un incendio forestal.

Varias ligas deportivas profesionales pasaron tiempo esta semana monitoreando la calidad del aire cerca de los sitios de juego de la Costa Oeste. Foto AP / Tony Avelar

“Cuando haces actividad física, por supuesto, la cantidad de aire que inhalas aumenta”, dijo Greenwald. “De modo que está recibiendo una mayor cantidad de contaminación del aire dentro de su cuerpo, y es de esperar que tal vez eso tenga mayores efectos en la salud”.

Los expertos médicos dicen que tiene sentido que las ligas eviten un número AQI estricto y rápido para posponer los juegos porque existe cierta ambigüedad sobre cuándo la mala calidad del aire puede causar problemas a diferentes personas. El margen de maniobra permite que las ligas consideren una variedad de factores que podrían afectar el nivel o el riesgo que representan los atletas y fanáticos. Por ejemplo, algunos estudios publicados este año han demostrado que la exposición a una mala calidad del aire podría aumentar el riesgo de muerte u otros problemas graves para las personas que contraen el coronavirus.

Nick Watanabe, profesor asociado de gestión deportiva en la Universidad de Carolina del Sur, dice que si bien un poco de flexibilidad es algo bueno, la mayoría de las ligas profesionales se beneficiarían de un plan mejor definido para tratar los problemas de calidad del aire en el futuro.

“Estas políticas probablemente deban ser más detalladas que simplemente reducir un número”, dijo Watanabe. “Por un lado, la NFL ha hecho un buen trabajo porque han comenzado a implementar estas políticas. Por otro lado, creo que podrían agregar más detalles para implementar realmente algo que proteja tanto a sus fanáticos como a los jugadores”.

Watanabe y los expertos médicos dijeron que la exposición a una mala calidad del aire representa una amenaza para la salud a corto y largo plazo. Los estudios han demostrado que también puede afectar el rendimiento tanto de los atletas como de los árbitros o árbitros que dirigen sus juegos.

Mirando hacia el futuro, los expertos que estudian el impacto que el cambio climático tendrá en los deportes dicen que hay múltiples formas en que las ligas y los equipos pueden comenzar a prepararse para problemas inevitables. Además de crear políticas más sólidas o claras, Orr dijo que las organizaciones deportivas pueden comenzar a construir instalaciones que estén equipadas para resistir condiciones climáticas extremas o, en el caso de áreas de riesgo de incendios forestales, contar con sistemas mejorados de filtración de aire o intercambio de aire. Ella dijo que semanas como esta también presentan oportunidades para crear conciencia y brindar una mejor educación a los atletas, entrenadores y fanáticos sobre los riesgos que se acercan a su puerta.

Orr dice que espera que advertencias como las de este fin de semana sean suficientes para efectuar cambios, pero teme que sea necesario un problema más tangible para empujar a muchos en el mundo del deporte a actuar.

“Desafortunadamente, creo que se reducirá financieramente al fondo”, dijo. “Y creo que será necesario que conozcas uno o dos incidentes realmente malos o una o dos demandas realmente malas o una o dos cancelaciones de juegos realmente malas para que la gente comience a mirar a su alrededor y diga: ‘Oh, vaya, esto está sucediendo mucho’. ‘ Cuando eso comience a suceder, veremos moverse la aguja “.

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