Recordando a Dennis Ralston, 1942-2020: Tennis Renaissance Man | TENNIS.com

By Ucatchers

El tenis ha perdido una de sus leyendas más notables. Dennis Ralston murió el domingo 6 de diciembre a la edad de 78 años de una batalla contra el cáncer. En ese momento, vivía en Austin, Texas. A Ralston le sobreviven su esposa durante 56 años, Linda, y sus tres hijos, Mike, Lori y Angela.

Sería difícil encontrar a alguien que entregase más de su corazón y su alma al tenis que este hombre. Desde el amor de la infancia hasta el éxito de los adolescentes en los niveles más altos, pasando por momentos llenos de estrellas como jugador, capitán, entrenador, instructor y amigo, Dennis Ralston vivió para tener la oportunidad de estar en la cancha de tenis y compartir su considerable sabiduría con jugadores de todos los niveles.

Ralston ganó el título de dobles de Wimbledon en 1960 con su compañero del Salón de la Fama Rafael Osuna a la edad de 17 años. Ese esfuerzo precoz fue el primero de los cinco títulos de dobles de Grand Slam de Ralston. Durante tres años consecutivos, 1964-1966, Ralston fue el estadounidense mejor clasificado. Los aspectos más destacados de la carrera amateur de Ralston en individuales incluyen ser uno de los principales jugadores individuales en la carrera de Estados Unidos hacia el campeonato de la Copa Davis de 1963 y un segundo puesto en Wimbledon tres años después. Al convertirse en profesional a fines de 1966, Ralston más tarde ese mismo año se convirtió en miembro del grupo de jugadores “Los ocho guapos” que ayudaron a preparar el escenario para el tenis abierto. Continuó como una fuerza formidable, en 1970 venciendo a John Newcombe en el Abierto de Australia y a Rod Laver en el Abierto de Estados Unidos. Al año siguiente, Ralston y su buen amigo Arthur Ashe llegaron a la final de dobles en Wimbledon, perdiendo un ajustado partido de cinco sets ante Laver y Roy Emerson.

Ralston, que practicaba el tenis en el sur de California, era un corredor de redes por excelencia, y su juego estaba respaldado sobre todo por voleas nítidas. Primero había perfeccionado su agudo juego en todas las canchas en su Bakersfield natal, dos horas al norte de Los Ángeles.

Rápidamente, Ralston se convirtió en uno de los mejores juveniles del país, a menudo compitiendo en uno de los lugares más importantes en la historia del tenis, Los Angeles Tennis Club (LATC). Tras su victoria en Wimbledon, Ralston se dirigió a la USC, que también practicó y jugó sus partidos en el LATC. Ralston llevó a USC a tres títulos consecutivos de la NCAA (’62-64). Así es: en el mismo año, 1963, Ralston participó en los equipos de campeonato de la NCAA y la Copa Davis.

Y sin embargo, a pesar de todos los resultados que Ralston generó con su propia raqueta, floreció aún más brillantemente cuando estuvo al servicio de los demás. En 1968, a la edad de 25 años, mientras todavía viajaba por el mundo como competidor, Ralston se convirtió en el entrenador del equipo estadounidense de Copa Davis junto al capitán Donald Dell. “Dennis se aseguró de que todo estuviera organizado y que tuviéramos todo lo que necesitábamos”, dijo Stan Smith, un incondicional de la Copa Davis desde finales de los 60 hasta los 80.

“Había tantas cosas que aprendí de la manera difícil cuando jugaba que sabía que eran importantes para los jugadores”, me dijo Ralston en 2019. “Todo, desde toallas y agua hasta el enfoque correcto para la práctica y qué hacer en los partidos importantes . “

En 1968, Estados Unidos ganó el primero de cinco títulos consecutivos de Copa Davis. En 1972, Ralston se convirtió en el capitán, ese año dirigió al equipo a través de una de las campañas más asombrosas en la historia del tenis. Antes de eso, el país que había ganado la Copa Davis el año anterior se quedó fuera de toda la temporada y solo jugó las finales, conocidas entonces como la Ronda de Desafío. Pero a partir de 1972, el campeón defensor jugaría desde el principio. Al final resultó que, el equipo de Estados Unidos jugó todos sus partidos fuera de casa, incluidas cuatro eliminatorias de la Copa Davis en tierra batida, en México, Chile, España y, finalmente, en Rumania.

La victoria contra Rumanía en Bucarest fue una de las finales de Copa Davis más animadas de la historia, una batalla disputada detrás del Telón de Acero, completa con una gran seguridad, tensiones de la Guerra Fría, llamadas de línea controvertidas y partidos dramáticos. A pesar de todo, Ralston dirigió al equipo con un enfoque nítido. Lejos del tenis, mantuvo la calma leyendo dos de sus libros favoritos: James Bond y la Biblia. La búsqueda de América de principio a fin de la Copa Davis de 1972, librada en tres continentes y coronada por los increíbles eventos en Bucarest, bien podría haber sido el más grande de los muchos aspectos destacados del tenis de Ralston.

La Copa Davis fue solo el comienzo de la fantástica carrera de entrenador de Ralston. A finales de los 70, comenzó a trabajar con Roscoe Tanner, Ralston más notablemente al frente y al centro cuando Tanner llegó a la final de individuales de Wimbledon en 1979 contra el tres veces campeón Bjorn Borg. “Cuando llegué a la final de Wimbledon, no sabía cómo prepararme”, dijo Ralston. “Así que me aseguré de que Roscoe lo hiciera. Le dije que estaba a punto de entrar en la cancha central con el mejor servicio del tenis y jugar un gran partido “. Tanner probó duramente a Borg, y solo perdió ante el gran sueco, 6-4 en el quinto.

Poco después de eso, Ralston comenzó una asociación de seis años con Chris Evert. Este fue el momento en que Evert trabajó duro para mantenerse en pie de igualdad con la ascendente Martina Navratilova. “Nunca vi a nadie más dispuesto a trabajar duro”, dijo Ralston sobre Evert. “Lo hizo todo, desde la cancha hasta más tiempo en el gimnasio. Chrissie fue la definición completa de un campeón “.

Otros profesionales que entrenó Ralston fueron Yannick Noah y Gabriela Sabatini. De 1981 a 1989 y nuevamente de 1991 a 1993, Ralston entrenó al equipo masculino en la Universidad Metodista del Sur. Durante la última década, Ralston enseñó en el Grey Rock Tennis Club en Austin.

Fue incluido en el Salón de la Fama del Tenis Internacional en 1987.

Tuve la suerte de conocer bastante bien a Dennis, tanto profesional como personalmente. Comenzó con varias entrevistas largas para varias historias, Ralston profundizó en todo, desde la mayoría de edad en el sur de California hasta las historias de la Copa Davis y sus desafíos fuera de la cancha. Una gran lucha se produjo a raíz de repetidas cirugías de rodilla, Ralston se volvió adicto a los analgésicos. También hubo infecciones, incluida una serie que llevó a Ralston a que le amputaran la pierna izquierda por debajo de la rodilla. Dennis discutió todos estos temas libremente, sin dudar nunca en desnudar su alma. Y la prótesis no le impidió jugar al tenis de la liga USTA. “Mientras pueda llegar a la pelota”, dijo, “van a estar en problemas”.

En un giro poco común, durante este tiempo, un compañero de tenis cercano llamado David, alguien con quien he jugado más de 100 veces, comenzó a viajar para recibir lecciones de Dennis. Muy pronto, Dennis y yo pasamos un tiempo hablando de David, enfocándonos en varias técnicas, tácticas y mucho más sobre nuestra rivalidad. Fue notable escuchar a Dennis explicar los matices de cada uno de nuestros estilos, cómo podríamos practicar mejor e incluso cómo nuestros partidos eran similares a los que había jugado y presenciado. Como soy zurdo, Dennis a menudo me compara con uno de sus rivales, el australiano Tony Roche, mientras que David se parece más a Stan Smith. Durante nuestra conversación más reciente, el otoño pasado, Dennis sugirió que David y yo intentáramos un ejercicio que él había hecho a menudo con Osuna. Dennis no nos complacía de ninguna manera. Había una generosidad de alma en cada palabra que decía, poderosas ideas y un interés sincero e implacable.

La última vez que vi a Dennis fue en diciembre de 2019. Volé a Austin para realizar una larga entrevista de historia oral con él para el Salón de la Fama del Tenis Internacional. Como siempre, su franqueza y amabilidad fueron excepcionales mientras cubría década tras década de partidos, compañeros y rivalidades.

Esta fue una vida de tenis épica, un viaje increíblemente rico y raro. Qué alma hemos perdido.

Foto del Salón de la Fama del Tenis Internacional (tennisfame.com)

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