Playoffs de la NBA: Mike D’Antoni podría irse, pero la pelota pequeña de los Rockets llegó para quedarse

By Ucatchers

Mientras tomaba un sorbo de café en el vestíbulo de un hotel de Salt Lake City justo después del receso del Juego de Estrellas, el entrenador de los Houston Rockets, Mike D’Antoni, habló con cariño sobre su relación profesional con el gerente general Daryl Morey.

D’Antoni tenía mucha experiencia como entrenador que chocaba con las oficinas centrales cuando se trataba de la filosofía del baloncesto. Se sintió restringido en Phoenix, Nueva York y Los Ángeles. En Morey, D’Antoni encontró un socio que también abrazó ignorar las normas tradicionales de la NBA y promover estilos de juego extremos que fueron respaldados por análisis.

“Eso es lo que hace que funcione”, dijo D’Antoni. “Hace que ir a trabajar sea divertido, porque sabes que todo el mundo piensa de la misma manera. Solo estamos tratando de averiguar cómo mejorar esto”.

D’Antoni sabía muy bien en ese momento que probablemente estaría en su última temporada como entrenador de Houston si los Rockets no llegaban lejos en los playoffs. Fue el secreto peor guardado de la NBA después de que las conversaciones de extensión de contrato del entrenador con los Rockets fracasaron, dos veces, de manera inusualmente pública el verano pasado, con el propietario de Houston Tilman Fertitta y el agente de D’Antoni culpándose mutuamente y desarrollando mala sangre.

Muchos en la liga, incluido D’Antoni, han creído que los Rockets tendrían que hacer una carrera profunda en los playoffs para que él regrese como entrenador. El divorcio entre el entrenador y la franquicia podría concretarse poco después de la derrota de Houston en el quinto partido ante Los Angeles Lakers el sábado, sellando una salida en la segunda ronda de la burbuja de Walt Disney World de la NBA.

D’Antoni es oficialmente un agente libre sin restricciones y tiene la intención de considerar sus opciones independientemente de si los Rockets muestran un interés real en volver a firmarlo, dijeron las fuentes a ESPN. Se le considera un candidato líder en la búsqueda de los Indiana Pacers, dijeron fuentes a Adrian Wojnarowski de ESPN, y se espera que tenga otros pretendientes. D’Antoni, de 69 años, no tiene deseos de retirarse, como ha dejado claro, y espera entrenar al menos otras cuatro temporadas.

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Ha habido una especulación generalizada en toda la liga de que Feritta también querría pasar de Morey esta temporada baja, chismes que comenzaron a raíz del tuit de Morey que dañó la relación de los Rockets con China, costándole a la franquicia millones de dólares en acuerdos de patrocinio. Fuentes de alto rango de los Rockets descartan esos rumores, diciendo que Fertitta tiene la intención de quedarse con Morey.

Es casi seguro que el compromiso de Houston de jugar en una alineación históricamente pequeña continuará la próxima temporada, con o sin D’Antoni deambulando por la banda.

Morey cree que una apariencia sin centro que abre la cancha maximiza el potencial de los Rockets con su par de superestrellas de salario máximo, James Harden y Russell Westbrook. Debido en gran parte a sus salarios, los Rockets están presionando contra el impuesto de lujo y el delantal de impuestos, limitando sus posibilidades de hacer mejoras en la lista o cambios dramáticos incluso si lo desean, especialmente considerando su falta de talento joven para usar como cebo comercial.

Los críticos considerarán que el fracaso de los Rockets en regresar a la final de la conferencia es una prueba de que el plan de la pelota pequeña fue una tontería. Pero todos los escépticos esperaban que la perdición de los Rockets de tamaño pequeño se debiera a su defensa. Los hechos son que los Rockets se clasificaron como la defensa más tacaña en la primera ronda (101.7 puntos por cada 100 posesiones), y los Lakers dejaron de jugar centros para adaptarse al estilo de Houston, por lo que es bastante difícil convertir la salida relativamente temprana de los Rockets en un referéndum sobre pelota pequeña.La salida de los Rockets en la segunda ronda pone en riesgo el futuro de Mike D’Antoni en Houston. Kevin C. Cox / Getty Images

Esta derrota en los playoffs podría usarse para hacer agujeros en la lógica de los Rockets para apretar el gatillo en un acuerdo exitoso que envió al primer cerrador Chris Paul, dos futuras selecciones de primera ronda y los derechos para intercambiar dos jugadores de primera ronda más a Oklahoma City por Westbrook. . Pero es justo reconocer que los Rockets tuvieron mala suerte con la distensión del cuádriceps derecho de Westbrook que lo marcó durante los primeros cuatro juegos de los playoffs antes de que regresara como una versión oxidada, fuera de ritmo y con minutos restringidos de sí mismo.

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Para Morey y el resto de la oficina central de los Rockets, no tiene sentido detenerse en decisiones pasadas. Al elegir un entrenador, se enfrentan a uno tan importante para el futuro inmediato de una franquicia que, con optimismo, podría tener una ventana de tres años para competir. Esa es la cantidad de años que quedan en los contratos de su trío de escoltas de 31 años: el perenne candidato al Jugador Más Valioso Harden, el perenne All-Star Westbrook y Eric Gordon, cuyos problemas de lesiones y luchas esta temporada impidieron que los Rockets tuvieran un tercer puntaje consistente. arma.

Un par de entrenadores probados con raíces en los Rockets han sido mencionados a menudo dentro de la liga como posibles reemplazos de D’Antoni: el analista de ESPN Jeff Van Gundy, entrenador de los Rockets de 2003 a 2007 que mantiene una casa en Houston; y el ex entrenador de los Brooklyn Nets, Kenny Atkinson, director de desarrollo de jugadores de los Rockets durante la primera temporada del mandato de Morey.

Otro nombre a tener en cuenta: el entrenador en jefe asociado de los New Orleans Pelicans, Chris Finch. Su currículum como entrenador en jefe incluye campeonatos ganados en la British Basketball League y con la filial de la G League de los Rockets, Rio Grande Valley Vipers.

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Sábado 12 de septiembre
• Rockets-Lakers, 8 pm ET por ESPN

Domingo 13 de septiembre
• Clippers-Nuggets, 1 pm ET por ESPN

Es un trasfondo bastante similar al del entrenador de los Toronto Raptors, Nick Nurse, quien, después de una breve temporada con los Vipers y cinco años como asistente de los Raptors, los guió hacia un título en su primera temporada como entrenador en jefe de la NBA. Finch también pasó cinco temporadas recientes como asistente de los Rockets, por lo que hay mucha familiaridad entre Finch y Morey.

Una mentalidad similar a la de Morey es imprescindible para un entrenador de los Rockets. Es lo que hizo que la asociación de Morey y D’Antoni, que llevó a ser eliminado de la postemporada cuatro de las últimas cinco temporadas por la dinastía Golden State Warriors, sea una de las mejores de la NBA en los últimos cuatro años.

“Mike es exactamente lo que hemos estado buscando durante mucho tiempo: alguien que sea un socio que básicamente pueda innovar, tomar la información con la que podamos ayudarlo y hacer cosas increíbles con ella”, dijo Morey antes de que comenzaran los playoffs.

No es que Morey y los Rockets crean que la pelota pequeña proporciona el único camino hacia un campeonato. Pero creen que brinda su mejor oportunidad con Harden, posiblemente el mejor jugador de aislamiento de todos los tiempos y un base armador más cómodo defendiendo centros y ala-pivotes, como pieza central de la franquicia.

Entonces, si la carrera de D’Antoni con los Rockets se termina, la búsqueda de Houston será un entrenador que pueda prosperar con un estilo similar. Para bien o para mal, la racha de pelota pequeña de los Rockets parece estar apenas comenzando.

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