Playoffs de la NBA: los Raptors han sido contados antes, pero todavía están aquí

By Ucatchers

11:25 p.m. ET

  • Tim Bontemps ESPN

LAKE BUENA VISTA, Fla. – Por muchas razones, principalmente la pérdida del MVP de las Finales de la NBA Kawhi Leonard en la agencia libre, los Toronto Raptors ingresaron a la temporada 2019-20 como el campeón de la liga menos anunciado desde los Dallas Mavericks de 2011. Los corredores de apuestas en Las Vegas establecieron la línea para las victorias de los Raptors en 46.5, la más baja para un campeón defensor desde al menos 2001, según la investigación de ESPN Stats & Information. El panel de ESPN Forecast proyectó a los Raptors para 45 victorias, más cerca de perderse los playoffs de la NBA 2020 que de terminar en la cima de la Conferencia Este nuevamente.

Pero durante toda la temporada, los Raptors desafiaron las probabilidades. Después de las derrotas en la agencia libre, innumerables juegos perdidos debido a lesiones y una pandemia que detuvo la temporada durante cuatro meses, Toronto estableció un récord de franquicia por porcentaje de victorias y terminó con el segundo mejor récord de la NBA, y aún así voló. bajo el radar.

“No creo que nadie vaya a prestar mucha atención”, dijo el entrenador de Toronto, Nick Nurse, con una sonrisa irónica cuando se le preguntó si la victoria de los Raptors sobre los Lakers de Los Ángeles en su primer partido de cabeza de serie dentro de la burbuja de la NBA serviría para avisar al resto. de la NBA. “Parece que nunca lo hacen”.

Los Raptors están acostumbrados a eso. Un año después de convertirse en el primer equipo en ganar un título sin una sola selección de lotería desde la creación del draft de la lotería en 1985, Toronto sigue siendo un equipo lleno de jugadores que han superado las expectativas a lo largo de sus carreras. Ahora se han recuperado de los déficits de 2-0 y 3-2 para forzar un Juego 7 en su serie de semifinales de conferencia contra los Boston Celtics. Y están listos para hacer lo que sea necesario para mantener el Trofeo Larry O’Brien al norte de la frontera.

“Nuestro trabajo es salir y jugar lo más duro posible”, dijo el base Kyle Lowry después de la victoria del Juego 6 de Toronto sobre Boston. “Tuvimos que trabajar duro por esta victoria y por nosotros, eso es lo que hacemos. Trabajamos duro y jugamos cada posesión como si fuera la última y encontramos formas de sacar victorias”.

MIENTRAS QUE LA MAYORÍA la NBA canceló las posibilidades de Toronto de ganar un segundo título consecutivo en el mismo momento en que Leonard escribió su nombre en la parte inferior de un contrato con los LA Clippers, los Raptors nunca lo hicieron.

“Los dos primeros chicos que vi [after Leonard left] eran Kyle y Fred [VanVleet], y ambos decían que Danny abrió 30 tiros [Green] y Kawhi se fue, y estaban listos para llevárselos “, dijo la enfermera.” Así es como lo abordamos “.

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La frase “nunca subestimes el corazón de un campeón”, acuñada por otro campeón defensor pasado por alto, los Houston Rockets de 1995, se ha convertido en una especie de meme a lo largo de la temporada entre los fanáticos de los Raptors en las redes sociales. El sentimiento se aplica a esta lista, que, de arriba abajo, está llena de jugadores que han sido cuestionados o descartados en algún momento de sus carreras.

“Han tenido noticias de nuestros muchachos”, dijo el gerente general de Toronto, Bobby Webster, antes de que comenzaran los juegos de cabeza de serie. “No pueden esperar para salir, siempre tienen ese chip en el hombro, continúan demostrando a todos los que dudaron de ellos”.

Lowry cayó al fondo de la primera ronda y fue canjeado dos veces antes de convertirse en un All-Star y potencial futuro miembro del Salón de la Fama en Toronto. VanVleet, su compañero de fórmula en la pista trasera, era un agente libre no reclutado y de tamaño insuficiente; ahora está en la línea de un gran pago en esta temporada baja como agente libre después de apostar repetidamente por sí mismo. El suplente principal de los Raptors, Norman Powell, fue una selección de segunda ronda que se ha convertido en uno de los mejores sextos hombres de la liga.

Pascal Siakam fue otra selección tardía de primera ronda que varios equipos sugirieron que tendría que ir a Europa como un prospecto de reclutamiento y reserva, pero se ha convertido en un All-Star para Toronto.

Incluso Nurse, el actual Entrenador del Año de la NBA, hizo varias paradas en Europa y la G League antes de finalmente obtener su primera oportunidad en un trabajo de entrenador en jefe de la NBA la temporada pasada.

Esa experiencia compartida ha creado un grupo que ha superado las expectativas, tanto de forma colectiva como independiente. Es posible que estas personas hayan sorprendido a quienes no pertenecen a la organización con su éxito, pero siempre han creído que podrían tener éxito.

“Sabemos que tenemos un equipo ganador”, dijo Powell. “Sabemos que tenemos un equipo de calibre de campeonato. Tenemos muchos muchachos que tenían esa sensación de lo que es ganar y estar en la cima de la montaña del año pasado que están de regreso y son mejores y están jugando bien juntos”.

Antes del cierre del 11 de marzo, el problema de los Raptors no funcionaba bien juntos; estaba jugando juntos, punto.

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Los playoffs de la NBA han avanzado a la segunda ronda en el Wide World of Sports Complex de ESPN.

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Toronto perdió 219 juegos combinados de equipos debido a una lesión, quinto más en la NBA y segundo entre los equipos que llegaron a la postemporada (solo detrás de los Portland Trail Blazers). Lowry se perdió 11 juegos en noviembre y diciembre con una fractura en el pulgar. El delantero Serge Ibaka estuvo fuera durante el mismo tramo con un esguince de tobillo. Poco después de su regreso, Siakam se perdió 12 juegos por una distensión en la ingle. VanVleet se perdió 18 partidos por lesiones en el tendón de la corva, la rodilla y el hombro. Y el pívot Marc Gasol jugó solo una vez en los últimos 17 juegos previos al cierre debido a una lesión en el tendón de la corva.

En total, el playoff de los Raptors comenzó cinco de Lowry, VanVleet, Siakam, Gasol y el héroe del Juego 3 OG Anunoby, quien ha estado sano esta temporada después de perderse toda la postemporada de 2019 debido a una apendicectomía, comenzó solo 17 de los 64 juegos de Toronto. antes del paréntesis de la liga.

Pregúntele a los Raptors, sin embargo, y no le dirán que están sorprendidos por su éxito, a pesar de la pérdida de Leonard y la cantidad de juegos que se han visto obligados a jugar sin su complemento completo de talento. En cambio, lo atribuyen a la naturaleza simbiótica de su grupo.

“La fuerza del equipo, la belleza del baloncesto, [is that] esto no es tenis “, dijo Gasol.” No estamos hablando de Rafa Nadal o [Novak] Djokovic o Roger Federer – o [Canadian Milos] Raonic. Estamos hablando de baloncesto. Es un deporte de equipo. Es lo bien que trabajas en equipo. Es un esfuerzo de equipo. Siempre lo será. No importa cuánto intentemos singularizar el juego “.

Parte de la continuidad y la dinámica del equipo que existe dentro de los Raptors proviene del tiempo que su núcleo ha estado unido. Aparte de Gasol, que fue adquirido a mediados de la temporada pasada, y el novato no reclutado Terence Davis, los otros seis jugadores que componen la rotación de Toronto – Lowry, VanVleet, Siakam, Ibaka, Anunoby y Powell – han estado con el equipo por tres o más temporadas. Nurse está en su segunda temporada como entrenador en jefe, pero estuvo en Toronto por varias más como asistente antes de eso.

Ese tipo de continuidad no solo crea amistades que de otra manera rara vez se forman, sino que también crea una sinergia en la cancha que permite a los Raptors adaptarse sobre la marcha de maneras que otros equipos no pueden replicar.

“Hay muchos tipos especiales en este equipo”, dijo Nurse. “Hay algo de especialidad en ellos individualmente, y luego está esa pequeña cosa llamada química, esfuerzo y dureza que, de nuevo, creo que nos convierte en un equipo especial”.

LOS RAPTORES TODAVÍA carecen de un componente clave que tienen casi todos los campeones de la NBA: un jugador entre los cinco primeros. Siakam tuvo éxito como la estrella del equipo y el foco nocturno de las defensas rivales durante la temporada regular, pero se ha visto superado en ese papel en esta serie contra los Celtics. Después de promediar 22.9 puntos durante la temporada regular, Siakam está sumando 15.2 puntos por partido con un 37.8% de tiros en seis juegos contra Boston, incluido un pésimo esfuerzo de 2 de 13 desde el rango de 3 puntos en el Juego 4.

“A veces vas a hacer tiros, y otras no”, dijo Siakam. “Tengo que entender que tengo que seguir haciendo las otras cosas. Eso es algo en lo que me estoy enfocando, y no estoy preocupado por los errores y aciertos. Me preocupa impactar el juego de diferentes maneras”.

En el Juego 4, Siakam bajó 11 rebotes, empatando a Lowry en lo alto del juego. Y en la victoria del Juego 6 de Toronto, sumó 8 rebotes, 6 asistencias y 2 robos y fue el mejor del equipo más 12, a pesar de anotar solo 12 puntos.

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Esas pequeñas cosas, y la creencia colectiva de los Raptors en sí mismos, han demostrado ser suficientes para al menos darle una oportunidad a Toronto. Los Raptors estuvieron a 0.5 segundos de caer 3-0, un hoyo del que ningún equipo de la NBA se ha recuperado jamás. En cambio, Anunoby hizo el primer golpe de timbre del equipo desde el tiro del Juego 7 de Leonard contra los 76ers de Filadelfia la temporada pasada. Enfrentándose a la eliminación en el Juego 6, Toronto quedó atrás en seis ocasiones distintas en las dos sesiones de tiempo extra, pero recibió canastas decisivas de Anunoby, Powell y Lowry en el último minuto para sobrevivir una vez más.

“Todavía tenemos hambre”, dijo Ibaka después de la victoria del Juego 4 de Toronto. “Pero todavía tenemos trabajo por hacer”.

Los Raptors fueron contados varias veces esta temporada, la más reciente después de ser derrotados por Boston en el Juego 5, pero están acostumbrados a eso. Antes de que llegara Leonard, su reputación de postemporada era un equipo que siempre perdía el Juego 1 y fue atormentado por LeBron James. El año pasado, cuando James ya no estaba en el Este, los Raptors se encontraron perdiendo tanto en la segunda ronda contra los 76ers como en las finales de conferencia contra los Milwaukee Bucks, antes de remontar para ganar esas series y destronar a los Golden State Warriors en las Finales.

Ahora, un año después de convertirse en el primer equipo fuera de Estados Unidos en ganar un título de la NBA, los Raptors están tratando de hacer historia nuevamente como el segundo equipo en superar un déficit de 2-0 en postemporadas consecutivas, uniéndose a los Rockets de 1995. , que utilizó su regreso en la segunda ronda como trampolín hacia un segundo título consecutivo.

“Sabemos quiénes somos y que somos lo suficientemente buenos para hacerlo y que somos duros”, dijo VanVleet. “Va a ser difícil ganarnos cuatro veces. Si puedes hacerlo, te daremos la mano y te felicitaremos. Pero creo que a todos nos gustan nuestras oportunidades”.

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