Playoffs de la NBA: Dwight Howard da una sacudida a los Lakers en el Juego 1

By Ucatchers

La última vez que vimos a Los Angeles Lakers, hace casi una semana, cuando estaban rematando a los Houston Rockets de pelota pequeña en la segunda ronda de los playoffs, los centros Dwight Howard y JaVale McGee habían sido relegados a porristas socialmente distantes en el banco. Un papel importante en una arena casi vacía y sin fanáticos, aunque no a lo que un futuro miembro del Salón de la Fama y un dos veces campeón de la NBA estaban acostumbrados.

Pero esto era exactamente lo que Howard les había prometido a los Lakers que estaba preparado para esta temporada, cuando lo llevaron de regreso a la organización después de que su desafortunada temporada 2012-13 dejó un mal sabor de boca a todos.

En una reunión tras una reunión con el gerente general de los Lakers, Rob Pelinka, los entrenadores Frank Vogel y Jason Kidd y sus compañeros de equipo LeBron James, Anthony Davis y Rajon Rondo, Howard les aseguró que haría lo que el equipo necesitara esta temporada. Para demostrarlo, se le ocurrió la idea de un contrato no garantizado que les daría la capacidad de cortar el cebo en cualquier momento, lo que lo haría responsable de su juego y acciones.

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“Se trataba de que Dwight se probara a sí mismo que estaba listo para este papel”, dijo el agente de Howard, Charles Briscoe. “Había perdido casi todo. Sentía que si quería recuperar algo, tenía que empezar desde abajo y volver a trabajar”.

Si los Lakers necesitaban que se recuperara, lo haría. Si necesitaban que fuera un animador, porque las pequeñas alineaciones de Houston lo dejaban virtualmente injugable, sería un animador.

“El viejo Dwight podría haber tenido algo que decir al respecto”, reconoció Briscoe. “Pero su mentalidad durante todo este año ha sido hacer lo que sea necesario para ganar un campeonato”.

Dwight Howard jugó más en el Juego 1 contra los Denver Nuggets de lo que jugó en todas las semifinales contra los Houston Rockets. Kim Klement / USA TODAY

En este enfrentamiento final de la Conferencia Oeste contra los Denver Nuggets, los Lakers estaban bastante seguros de que iban a necesitar a Howard para ayudar a defender al pívot de la NBA, Nikola Jokic.

Estarían felices si pudiera darles una presencia física desde el banco, tal vez hacerle algunas faltas a Jokic y ganar algo de tiempo en el centro para que Anthony Davis pudiera jugar en su posición preferida de ala-pívot.

El viernes por la noche, en una victoria por 126-114 sobre Denver, los Lakers obtuvieron mucho más de Howard de lo que esperaban.

Desde el momento en que Howard llegó saltando desde el banco con 10 minutos para el final del segundo cuarto, cambió la dinámica del juego. Comenzó a luchar con Jokic adentro mientras luchaban por la posición del poste. Cortó la puerta trasera para los alley-oops, condujo con fuerza hacia la canasta, bloqueó dos tiros, creó dos robos y cometió cuatro faltas en sus primeros siete minutos.

“Tuve la oportunidad de llegar allí una vez, y siempre me prometí a mí mismo que si tenía la oportunidad de volver allí, les daría a mis compañeros de equipo todo lo que tenía y lo pondría todo en juego”, dijo Howard.

Quizás lo más importante es que hizo que Jokic, Jamal Murray y Paul Millsap cometieran sus terceras faltas personales y tomaran asiento antes del medio tiempo. Aunque los Lakers no ampliaron su ventaja mientras esos tres Nuggets clave estaban fuera, hacer que esos jugadores tuvieran problemas de faltas pareció dejarlos fuera de lugar.

“Creo que comencé el juego realmente bien”, dijo Jokic. “Luego cometí tres faltas, que me sacaron un poco”.

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Jokic y Murray anotaron o asistieron en 29 de los 38 puntos del primer cuarto de los Nuggets, continuando el impulso que habían construido en su serie de siete juegos sobre los LA Clippers. Los Nuggets lideraban 38-36 al final del primer cuarto. Pero los Lakers tuvieron una racha de 20-3 en los primeros 5:35 del segundo cuarto y nunca volvieron a perder.

Jokic cometió dos faltas ofensivas, la segunda después de luchar con Howard con 7:22 restantes, y tuvo que sentarse el resto de la mitad. Aunque mantenerse alejado de los problemas de faltas había sido un punto de énfasis para Jokic al ingresar a esta serie, esta fue la primera vez en su carrera de postemporada que cometió tres faltas en la primera mitad.

Howard fue tan efectivo para los Lakers en la primera mitad, Vogel lo abrió para la segunda mitad, y en 39 segundos, había cometido una cuarta falta sobre Jokic.

Murray y Jokic terminaron cada uno con 21 puntos respetables, pero Denver necesita mucho más de sus dos jóvenes estrellas para sorprender a los Lakers en esta serie. El feliz Jokic registró solo dos asistencias, empatado en su segundo menor número en cualquier juego de esta temporada, temporada regular o playoffs, según ESPN Stats & Information.

Cuando se le preguntó sobre cómo se ofició el juego después, Murray se lamentó: “Solo intenta jugarlo. Es difícil. Quieren hablar sobre cada llamada, tener conversaciones completas y tratar de manipular lo que sucede, pero ya sabes, no puedes preocuparte por Eso. Sabemos cómo va a ser, sabemos que somos el equipo más joven. Simplemente jugaremos a través de él. Encontraremos una manera. No nos vamos a ir demasiado fáciles “.

Ninguno de los grandes de Denver fue particularmente efectivo en la defensa de Davis, quien terminó con 37 puntos y 10 rebotes. Según ESPN Stats & Information, Davis anotó 13 contra Jokic con 4 de 6 tiros, 11 contra Millsap con 3 de 6 tiros, 6 contra Mason Plumlee con 2 de 3 tiros y 2 cada uno contra Jerami Grant y Murray. .

¿Cuánto contribuyeron los problemas de faltas a la forma en que defendieron? Es difícil de decir contra Davis, quien irónicamente fue nombrado primer equipo All-NBA como centro este año, por delante de Jokic, debido a las nuevas reglas que le permiten calificar como centro.

Esta fue una de las tres volcadas de Anthony Davis en el Juego 1. Nathaniel S. Butler / NBAE / Getty

Denver, por supuesto, tiene un historial muy reciente de recuperarse de los déficits de la serie, habiendo superado hoyos de 3-1 contra Utah Jazz y Clippers en estos playoffs.

Los Lakers también habían perdido el primer juego en sus dos primeras series. Perderían el primer juego, harían ajustes y luego ganarían cuatro seguidos. El viernes por la noche, parecía que solo necesitaban un cuarto para hacer ajustes contra los Nuggets.

“Estos muchachos son extremadamente difíciles de marcar, y nos tomará algo de tiempo averiguar todas las coberturas y ser precisos con ellas. Conocemos las coberturas, pero a veces se necesita un poco de tiempo para encontrar un equipo”, dijo Vogel. .

“Pensé que aumentamos nuestra atención a los detalles, el enfoque, la fisicalidad, el esfuerzo en el segundo cuarto. Desafié a nuestros muchachos a ser uno de esos juegos en los que renunciamos a un gran primer cuarto, vamos a 20 puntos, 20- cuarto de punto, cuarto de 20 puntos. Respondieron a eso. Definitivamente recogieron el enfoque y tuvieron un juego defensivo fuerte después del primero “.

Vogel no destacó a Howard por su nombre por cambiar la dinámica del juego, excepto para notar que ha perdido una cantidad significativa de peso esta temporada mientras reconstruía su cuerpo luego de una cirugía de espalda la temporada pasada.

No había mucha gente que creyera que Howard podría volver a contribuir en la NBA después de esa cirugía, la segunda vez que lo operaron de la espalda en su carrera. Gran parte del juego de Howard, el juego que le valió concursos de volcadas y premios al Jugador Defensivo del Año a principios de su carrera, se basó en el atletismo.

Pero los Lakers le dieron una oportunidad, porque al igual que Howard, no tenían muchas otras opciones.

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