NBA Playoffs: la serie Nuggets-Lakers le está dando a Flint, Michigan, un momento para brillar

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6:44 a.m. ET

  • Eric Woodyard ESPN

LA NOCHE ANTERIOR los Denver Nuggets se enfrentaron a los LA Clippers en el séptimo juego de las semifinales de la Conferencia Oeste, el guardia de reserva Monte Morris tenía otro equipo de Los Ángeles en mente. Estaba en una llamada de FaceTime con su amigo de la infancia Kyle Kuzma, cuyos Lakers de Los Ángeles ya habían marcado su boleto a las finales de la Conferencia Oeste.

“Él estaba como, ‘¿Será el enfrentamiento Nuggets-Lakers?’ y yo estaba como, ‘Sí, siento que vamos a ganar’ “, dijo Morris, quien creció cerca de Kuzma en Flint, Michigan, a ESPN la semana pasada. “Y luego, una vez que sucedió, pensé, ‘Oye, esto está iluminado por la ciudad. Con el escenario en el que estaremos, para poner nuestra plataforma y hacerles saber que algo bueno está sucediendo en la ciudad’ ‘. para dar luz sobre Flint ‘”.

La serie Nuggets-Lakers se ha convertido en un momento para Flint, que reclama no solo a Morris y Kuzma, sino también al centro de los Lakers, JaVale McGee, y al árbitro de la NBA Courtney Kirkland, quien, en su vigésima temporada de la NBA, trabajó en su primer juego de finales de conferencia en Juego 1.

Para los tres jugadores, un viaje a las Finales de la NBA está en juego, pero también lo están los derechos de fanfarronear de la ciudad natal. El ganador seguirá jugando para tener la oportunidad de regresar a Flint esta temporada baja como campeón de la NBA, pero también tendrá la oportunidad de continuar creando conciencia sobre la actual crisis del agua en la ciudad y lo que significa ser Flint Strong.

Monte Morris y Kyle Kuzma han estado jugando uno contra el otro desde la escuela primaria en Flint, Michigan. Foto AP / Michael Owen Baker

EL ESTADO DE MICHIGAN NO HABÍA estado en la Final Four desde que Magic Johnson llevó al equipo a un título en 1979. Así que cuando el Michigan State All-American Mateen Cleaves regresó a Flint después de que los Spartans perdieran ante Duke en la Final Four en 1999, esperaba una recepción de celebración.

Él estaba equivocado.

“Un chico se me acercó y creo que sería una felicitación porque [Michigan State] no había estado tan lejos desde Magic Johnson, y el tipo me dijo: ‘Te atragantáste’ “, dijo Cleaves.” Flint no estaba satisfecho con llegar a la Final Four “.

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Cleaves usó eso como motivación para llevar a los Spartans a un título un año después, asociándose con sus compañeros nativos de Flint, Charlie Bell y Morris Peterson, a quienes se les dio el apodo de “Los Picapiedra”, para enorgullecer a su ciudad.

“En Flint, se necesita mucho para ganarse el respeto de la gente aquí”, dijo Cleaves, quien jugó seis temporadas en la NBA luego de ser seleccionado en el puesto 14 en la general en 2000. “Aunque tienes a Monte, Kuz y JaVale, pero Han sido profesionales los que han pasado por aquí durante años, por lo que la gente te ha visto antes. En Flint, no todo el mundo va a decir, ‘Oh, hombre, esto es lo mejor desde el pan de molde’. No. No vas a conseguir eso, y la gente te hará muy responsable en Flint “.

Ese mensaje fue repetido por Pamela McGee, la madre del centro de los Lakers y ella misma una atleta estrella que ganó múltiples campeonatos estatales en Flint Northern High School antes de ganar títulos de la NCAA en la USC, ganar una medalla de oro en los Juegos Olímpicos y jugar dos. temporadas en la WNBA.

“Si puedes sobrevivir en Flint, puedes sobrevivir en cualquier lugar”, dijo Pamela McGee. “Siempre le digo a la gente que si salen de Flint, Detroit, Saginaw, son muy trabajadores porque es una ciudad obrera. Solo para sobrevivir en Flint, sabes que vendrán a trabajar todos los días y tienen otro nivel de resiliencia “.

Esa capacidad de recuperación se ha probado en los últimos años, ya que una crisis de agua ha afectado a Flint desde 2014.

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Kuzma, quien se negó a comentar para esta historia, le dijo a ESPN en 2018 que quiere eventualmente tener el mismo tipo de impacto en Flint que LeBron James ha tenido en su ciudad natal de Akron, Ohio. Ha regresado a la ciudad a través de sus campamentos de baloncesto y numerosas donaciones a la YMCA del centro, donde él, Morris y el delantero de los Charlotte Hornets, Miles Bridges, trabajaron en su oficio.

“Nunca se sabe cómo se puede inspirar a otras personas”, dijo James en noviembre. “El hecho de que pueda inspirar a mi compañero de equipo, con Kuz haciendo las cosas que hace en Flint y las cosas que hace en el verano cuando regresa para su campamento de baloncesto y los eventos de caridad que hace … no en el suelo en Flint, pero definitivamente siempre llevé mis pensamientos y mis oraciones a esa ciudad sobre cómo pueden arreglarlo con seguridad “.

Desde que Morris ha estado con Denver, él y sus compañeros de equipo han hecho varias visitas a Flint para retribuir a la comunidad, incluida la entrega de agua embotellada para ayudar a los residentes afectados por la crisis del agua. El entrenador de los Nuggets, Mike Malone, dijo que Morris “se postulará para alcalde de Flint” algún día.

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“Tuvieron tantos grandes jugadores que salieron de allí”, dijo Malone la semana pasada. “Ciudad dura. Creo que lo único que tienen las personas en Flint es que usan esa dureza como una fuente de orgullo y una astilla en su hombro”.

Ese orgullo de ciudad natal es profundo para los atletas de Flint, incluidos cuatro jugadores activos de la NBA; los boxeadores Claressa Shields y Anthony y Andre Dirrell; El luchador de UFC Mike Perry; y los jugadores de la NFL Mark Ingram II (Baltimore Ravens), Brandon Carr (Dallas Cowboys) y Malik Taylor (Green Bay Packers).

“Un Picapiedra es duro. Son valientes, les apasionan sus amigos, sus seres queridos y su ciudad”, le dijo Ingram a ESPN. “No se da nada, se gana todo”.

Los playoffs de la NBA han avanzado a las finales de conferencia en el Wide World of Sports Complex de ESPN.

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Muchas de esas características fueron inculcadas en generaciones de atletas de Flint por el padre del árbitro de la NBA Courtney Kirkland. Grover Kirkland, quien murió en 2014, entrenó durante 28 años en Flint Northwestern High School y ganó títulos estatales consecutivos en 1984 y 1985. Sigue siendo el entrenador de preparatoria con más victorias en la historia del área de Flint.

“No sabía nada más que el baloncesto. Nací en esto”, dijo Courtney Kirkland. “Fueron a las finales estatales el año después de que yo nací. Yo siempre le decía que yo era la clave de su éxito porque él podía cambiar estos programas después de que yo estaba cerca. Entonces yo decía, ‘Tú’ he tenido éxito desde que vivo, así que yo soy la clave para eso ‘”.

El ex receptor All-Pro de la NFL Andre Rison, quien jugó en esos equipos titulares estatales junto al tres veces All-Star de la NBA Glen Rice y el ex jugador de la NBA Jeff Grayer, dijo que Grover Kirkland “fue muy integral” en moldear el estrecho vínculo entre los atletas en el zona.

“Todos somos una extensión de Grover Kirkland”, dijo Rison. “Fuimos criados para ser profesionales”.

Monte Morris y Kyle Kuzma estaban en la misma clase de tercer grado, con Morris casualmente vistiendo la camiseta del ahora compañero de equipo de Kuzma, LeBron James. Cortesía de Karri Kuzma

MORRIS Y KUZMA han luchado durante tres juegos hasta ahora en esta serie, pero se han enfrentado desde que eran niños. Primero compitieron en el mini aro sobre la puerta en la casa de Kuzma, manteniendo a sus padres despiertos con fuertes golpes.

“Eso te vuelve loco”, recuerda la madre de Kuzma, Karri. “Era tan ruidoso. Simplemente jugando con eso toda la noche.

“No fue realmente hasta que llegaron a la universidad y se podía ver que iba a ser algo más”, agregó. “Siempre tienes que apoyar sus sueños”.

Morris, de 25 años, le dijo a ESPN que él y Kuzma solían hablar de eventualmente llegar juntos a la NBA. Ahora se enfrentan en una postemporada por primera vez desde 2012, cuando el escuadrón Beecher Buccaneers de Morris derrotó al equipo Burton Bentley de Kuzma 80-34 en la segunda ronda de los playoffs del distrito de baloncesto masculino Clase C de Michigan. Morris terminó con 15 puntos frente a los 12 de Kuzma.

“Kuz nunca me ganó hasta que llegamos a la NBA”, dijo Morris riendo. “Pero nunca perdí contra Kuz cuando estábamos creciendo”.

Desde que ambos ingresaron a la liga en el draft de 2017, Kuzma, la selección número 27 de Utah y Morris, la selección número 51 de Iowa State, Kuzma tiene una ventaja de 6-3 en sus enfrentamientos directos. incluyendo una ventaja de 2-1 en las Finales de la Conferencia Oeste.

Pero fue Morris quien ganó los honores de Mr.Baloncesto de Michigan sobre Kuzma cuando ambos salían de la escuela secundaria en 2013. Era una estrella lo suficientemente grande como para atraer a Bridges de los Hornets, quienes terminaron ganando los honores de All-America en Michigan. State, para unirse a él en Ames en Iowa State.

“Para mí, cuando conocí a Monte, fue como conocer a un tipo LeBron, porque siempre estaba en las noticias, ganando campeonatos estatales”, dijo Bridges. “Monte fue un gran momento para mí cuando lo conocí”.

Ahora, uno de los nuevos Picapiedra representará a la ciudad en el escenario más grande de la NBA. Y aunque Morris sin duda se molestará si el último intento de regreso de los Nuggets se queda corto, también estaría feliz de ver a su amigo continuar con el legado de Flint.

“Ambos agradecemos a Dios por esta situación para competir, y uno de nosotros va a terminar en las Finales”, dijo Morris, “así que ya veremos”.

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