Muere la leyenda de la marcha Paul Nihill

By Ucatchers

La medallista de plata olímpica y campeona europea en la década de 1960 falleció tras enfermarse de coronavirus

Como cuatro veces olímpico, campeón europeo y medallista de plata olímpico, Paul Nihill se ganó la reputación de ser uno de los grandes de todos los tiempos en la marcha. Así que el deporte está de luto esta semana después de su muerte el martes (15 de diciembre) a los 81 años por coronavirus.

Nihill fue uno de los corredores de carreras líderes en Gran Bretaña durante una época dorada para la disciplina en la década de 1960. No alcanzó el mismo pináculo de la victoria olímpica que disfrutaron sus compañeros de equipo Don Thompson y Ken Matthews, pero Nihill estuvo a solo 19 segundos del ganador, Abdon Parmich de Italia, cuando terminó segundo en la caminata de 50 km (en la foto abajo) en los Juegos de 1964 en Tokio.

En total, Nihill compitió en los Juegos de 1964, 1968 y 1972 en las distancias más agotadoras (más 20 km también en 1972). Además, en el evento más corto de 20 km capturó el título europeo en Atenas en 1969 antes de ganar más tarde el bronce en Helsinki 1971 y luego, finalmente, competir en sus cuartos Juegos Olímpicos en 1976, actuaciones que le valieron un lugar en la portada de Ucatchers durante esa era.

Tiene el galardón de ser el primer atleta británico de pista y campo masculino en competir en cuatro Juegos Olímpicos. Tal era su habilidad, también estableció un récord mundial de 20 km de 84:50 en 1972 en la Isla de Man y ganó múltiples títulos británicos. En sus últimos años, mientras tanto, compitió hasta los 70 y fue un escritor habitual de cartas para nuestra revista.

Nacido en Colchester el 5 de septiembre de 1939 como Vincent Paul Nihill, pocos días después del comienzo de la Segunda Guerra Mundial, tuvo una infancia difícil. Se mudó a Croydon a una edad temprana y pasó un tiempo en un orfanato desde la edad de dos años y posteriormente en varias residencias conventuales mientras su madre luchaba por llegar a fin de mes. Por momentos fue una existencia brutal y recuerda haber sido golpeado por monjas en una de las casas. Pero durante su adolescencia comenzó a mostrar talento como corredor y boxeador.

Dejó la escuela a los 15 años, se fue a trabajar a un supermercado y una lesión en la rodilla actuó como un catalizador para su carrera como caminante porque tuvo problemas para correr durante un tiempo. A los 18 años respondió a un anuncio de un club de atletismo en un periódico que preguntaba “¿puedes caminar cinco millas en una hora?” – y poco después comenzó su incipiente carrera como caminante.

La década de 1950 fue un período infeliz, ya que tuvo un breve período en el ejército y sufrió depresión y problemas de salud mental. Naturalmente, también era un solitario, completando cientos de millas por semana en el entrenamiento mientras ascendía por la escalera de marcha en representación de Surrey Walking Club.

La marcha estaba disfrutando de un período dorado en Gran Bretaña y, mientras Matthews se adjudicaba el oro de 20 km en los Juegos de Tokio, Nihill ganó la plata después de un duelo con Pamich, nacida en Yugoslavia, donde ambos atletas rompieron el mejor mundial en la distancia de 50 km. El británico también iba en cabeza a 40 km, mientras que Pamich detrás se detuvo brevemente para vomitar. Nihill reflexionó más tarde que si hubiera sabido que Pamich estaba enfermo, el resultado podría haber sido diferente, pero no se dio cuenta de los problemas de su rival y Pamich luego lo superó para reclamar la victoria.

Nihill no escalaría las mismas alturas en México 1968 o Munich 1972, pero en los Campeonatos de Europa de 1969 fue uno de los cinco campeones británicos junto a los corredores de media distancia Lillian Board, John Whetton e Ian Stewart, además del maratonista Ron Hill.

Nihill registró 90:48 durante 20 km y mantuvo a distancia a Leonida Caraiosifoglu por 18 segundos en la capital griega para llevarse el oro.

“Mi gran recompensa en el atletismo no fue económica, sino de ver el mundo”, dijo una vez Nihill. “Hasta los 23 años nunca había estado en el extranjero, pero fui a los Juegos Olímpicos de Tokio y luego a México y muchos otros lugares, lo cual fue fantástico.

“En aquel entonces solíamos sentarnos en la misma mesa en una cantina comiendo en una villa olímpica con algunas de las superestrellas del deporte mundial también. Fueron días inocentes.

“En los Juegos Olímpicos de Tokio, por ejemplo, había bicicletas que se podían prestar para pasear por el pueblo. Simplemente te subes a una bicicleta si ves una, ya que están por todas partes y en una ocasión me monté en una bicicleta y Joe Frazier, el boxeador, apareció de repente. Gritó ‘¡oye, eso es mío!’ Y probablemente salí en bicicleta a 100 mph. ¡Fueron días maravillosos! “

Después de su turbulenta juventud fue bueno ver que tuvo tres hijos y fue galardonado con el MBE. En los últimos años vivió en Kent y mantuvo estrechos vínculos con el atletismo y el box, siendo, entre otras cosas, presidente de la Race Walking Association.

Un personaje colorido y popular, incluso presentó un programa de radio sobre la música rock ‘n’ roll de los años 50. Lamentablemente, sin embargo, los últimos meses de su vida los pasó en un hogar de ancianos con demencia.

Para recaudar fondos para la casa, algunos miembros de su familia caminaron 50 km el domingo pasado. Tenían la esperanza de que Nihill se les uniera en la última milla, pero estaba demasiado enfermo y su larga y exitosa vida llegó a su fin en el Medway Maritime Hospital el martes por la mañana.

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