LeBron James de los Ángeles Lakers se encoge de hombros al llegar a la décima final de la NBA

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LAKE BUENA VISTA, Fla. – De pie a un lado mientras su compañero de equipo Anthony Davis hablaba con los reporteros sobre cómo su primera temporada con Los Angeles Lakers le dio la primera plaza en las Finales de la NBA de su carrera, le preguntaron a LeBron James cuál era la décima final la apariencia de su carrera significa para él.

“En este momento, no significa una mierda a menos que lo haga”, dijo James a ESPN luego de la victoria de los Lakers en el Juego 5 por 117-107 sobre los Denver Nuggets el sábado para ganar la corona de la Conferencia Oeste. “Tengo que hacerlo”.

Ciertamente acabó con los Nuggets. James anotó 16 de sus 38 puntos, su máximo en el juego, en el último cuarto, acertando 7 de 10 desde el campo en el cuadro final. Mostró el resto de sus habilidades a lo largo del juego, con 16 rebotes y 10 asistencias para registrar el triple-doble número 27 en los playoffs, solo superado por los 30 de Magic Johnson.

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Pero James, el líder anotador de postemporada número uno de todos los tiempos de la NBA, puso la pelota en el balde. Sus últimos seis tiros de campo en el último cuarto fueron todos sin asistencia, empatados por la mayor cantidad de tiros en solitario que ha hecho en el último cuarto de un juego de playoffs de su carrera, según datos de Second Spectrum. Fue la mayor cantidad de puntos que ha anotado en el último cuarto de una serie decisiva, y ha tenido éxito en bastantes de ellos, mejorando a 38-10 (.792) todos los tiempos en juegos de cierre, el mejor récord en esos partidos de cualquier jugador en la historia de la liga (mínimo 25 partidos), según Elias Sports Bureau.

Mientras salpicó tiro en salto tras tiro en suspensión sobre los defensores de Denver (sus cinco tiros en salto en el cuarto empataron en la mayor cantidad de tiros en suspensión que ha tenido en el último cuarto de cualquier juego desde que Second Spectrum comenzó a rastrear en 2013-14), recordó la primera vez que se puso el uniforme de los Lakers para un juego de pretemporada en San Diego hace dos años. LA jugaba contra los Nuggets.

“Recuerdo ese partido de pretemporada”, le dijo James a ESPN. “Recuerdo que salimos corriendo del túnel. Recuerdo que el primer pase que lancé fue al Jugador más mejorado este año, [Brandon Ingram] para una bandeja y fue un gran momento. Y recuerdo que el primer tiro que hice fue un kickout 3 over [Nikola] Jokic. Yo recuerdo eso. Y la multitud. Maldición. Fue especial. Fue especial “.

No hubo multitud el sábado, excepto por una docena de miembros de la familia de los Lakers sentados en las gradas en AdventHealth Arena, ya que las precauciones de COVID-19 hacen que la NBA termine su temporada en una burbuja donde las pruebas diarias son obligatorias, pero aún así fue especial por derecho propio.

Cuando se le pidió a James que dijera algunas palabras en el centro de la cancha después de que cayera confeti blanco y dorado para conmemorar el primer viaje de los Lakers a las Finales desde 2010, cuando Kobe Bryant llevó a Los Ángeles a superar a su rival, los Boston Celtics, en siete juegos, se permitió vivir el momento.

“Vamos a disfrutarlo esta noche, como deberíamos, porque esto no se promete todos los años”, dijo James. “Solo hay dos equipos que pueden avanzar a las Finales cada año. Eso significa que casi 30 jugadores solo avanzan todos los años a las Finales. Lo disfrutaremos esta noche, pero entendemos que tenemos peces más grandes para freír. Entendemos hay un objetivo más grande, pero no podemos darlo por sentado porque esto no le sucede todos los años a nadie “.

Y no todos los años son como el que soportaron los Lakers para llegar a este punto. Desde que casi se cancelaron los juegos de pretemporada en el extranjero, hasta la trágica muerte de Bryant en enero, y una pausa de cuatro meses y medio debido al coronavirus, pasaron por muchas cosas.

“Me han alimentado todo el año”, le dijo James a ESPN. “Todo el año. Incluso durante el cierre. Todavía estaba entrenando”.

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En el camino, Bryant, un trabajador maníaco por derecho propio, se convirtió en una fuente de inspiración y motivación, ya que el equipo rompió a gritos cantando “¡1-2-3 Mamba!” y usó camisetas negras especiales con estampado de piel de serpiente en los playoffs en su honor.

Para James, quien se hizo eco memorablemente del anuncio de Bryant de que se saltaría la universidad para “llevar mi talento” a la NBA cuando dejó Cleveland en 2010 para “llevar mi talento a South Beach”, su declaración de que tiene “un pez más grande que freír” fue mera coincidencia. Bryant pronunció con desdén esa broma durante los playoffs de 2006 cuando se sugirió que Raja Bell de los Phoenix Suns lo estaba bloqueando en defensa.

“¿Él hizo?” James le dijo a ESPN cuando se le informó de la fraseología paralela. “Oh, mierda. ¿En serio? No, no lo sabía. No lo sabía. Eso es gracioso. Hay una mierda loca”.

Desde el punto de vista del baloncesto, nada más loco que el desafío que le espera a James en las Finales. Si el Miami Heat, que está arriba 3-2 sobre los Celtics en la final de la Conferencia Este, avanza, se enfrentará a su antiguo equipo, liderado por su arquitecto Pat Riley, quien frotó a James de manera incorrecta cuando dejó Miami para regresar a Cleveland en 2014.

Si Boston regresa, James y los Lakers tendrán la oportunidad de empatar a los Celtics con la mayor cantidad de campeonatos en la historia de la liga con 17, al vencer al mismo equipo que tienen por delante para hacerlo.

Y una victoria también le daría su cuarto campeonato de su carrera en el mismo lugar donde Bryant ganó el cuarto: Orlando.

Eso es todo todavía en juego. A pesar de que las 10 apariciones de James en las Finales lo empatan en el tercer lugar más alto de todos los tiempos con Kareem Abdul-Jabbar, solo por detrás de Sam Jones 11 y Bill Russell 12; a pesar de que los Lakers han perseverado tanto para llegar a este punto, aún queda mucho por hacer.

Si James puede terminar la temporada con un campeonato y un MVP de las Finales, se convertiría en el primer jugador en ganar ese premio con tres franquicias. Puede que no sea Bryant jugando sus 20 temporadas con los Lakers, o Michael Jordan yendo 6 de 6 en la ronda del campeonato, pero es su auténtica historia.

“Solo quiero hacer mi propio viaje, porque es mi viaje. Aprecio todo lo que ha sucedido en el camino. Quiero decir, en todo – los altibajos, los altibajos en la cancha, las bajas en la cancha , las victorias y las derrotas “, dijo James. “Pero he podido, supongo que como diría Frank Sinatra, ‘lo hice a mi manera'”.

Antes de que llegue el momento de interpretar a Sinatra como una canción de cisne, sin embargo, James está pensando en una letra de la canción de 2003 de Jay-Z “Public Service Announcement” como su directiva.

“‘Termina tu desayuno'”, le dijo James a ESPN, citando la forma en que Jay-Z dice que necesitas hacer el trabajo. “Mmm hmm. Termina tu desayuno.”

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