La idea de Jeanne Moutoussamy-Ashe de resolver la lucha por la estatua de Arturo

By Ucatchers

 

Los historiadores que intentan capturar el estado de ánimo de Estados Unidos en el turbulento verano de 2020 no tendrán que buscar mucho para encontrar un símbolo que se adapte a sus necesidades.

Durante los últimos tres meses, la estatua de Robert E. Lee en Monument Avenue en Richmond, Virginia, ha llegado a encarnar toda la confusión: la sensación de que una nación está siendo empujada hacia atrás y hacia adelante en el tiempo, y siendo destrozada en el proceso, que se ha arremolinado en todo Estados Unidos desde que comenzaron las protestas por la muerte de George Floyd en junio.

Esas protestas comenzaron donde vivía Floyd, en Minneapolis, y se extendieron a las calles principales de prácticamente todas las comunidades estadounidenses. Pero lo que sucedió en la calle principal de Richmond produjo el cambio más profundo en el paisaje del país. Una por una, fueron derribadas cuatro estatuas de líderes confederados que habían estado sobre Monument Avenue durante más de un siglo. Solo una orden judicial impidió temporalmente que el gobernador de Virginia, Ralph Northam, enviara a Lee en el colosal caballo de bronce, llamado Traveller, en el que viajaba.

Cuando se erigió la efigie de Lee en 1890, los funcionarios de Richmond presionaron con éxito para que fuera ampliada por su escultor francés, de modo que se elevara más alto que la estatua de la ciudad de George Washington. Con un peso de 12 toneladas y una altura de 60 pies de alto sobre su base de piedra, era un monumento a la Causa Perdida del Sur, un intento de ahogar la derrota de la Guerra Civil en grandeza sentimental. En 2020, la estatua de Lee, con esa falsa grandeza despojada y su pedestal cubierto de grafitis políticos, se ha convertido en un lugar de encuentro y un foro público donde los conflictos del país se desarrollan en miniatura cada día. 

Visto en televisión y en artículos de periódicos, Lee parece estar solo, un hombre y su caballo en una isla, la última estatua en pie. En realidad, queda otra, 14 cuadras y más de una milla por Monument Avenue. Esa distancia es adecuada, porque la persona a la que conmemora, Arthur Ashe, provenía de un lado muy diferente de Virginia y Estados Unidos que Lee. Ashe fue una jugadora de tenis y activista social ganadora de Wimbledon que creció en un vecindario completamente negro de Richmond durante las décadas de 1940, 50 y 60, las últimas décadas de Jim Crow. Donde Lee luchó por la continuación de la esclavitud en Virginia y en el sur, Ashe mostró a su ciudad y estado lo que un hombre negro libre podía lograr en un escenario mundial.

Ahora que el polvo ha comenzado a asentarse en el verano de 2020, los monumentos a estos dos hombres, y las causas en conflicto que representaban, están solos en lados opuestos de Monument Avenue. Donde la base de la estatua de Lee está adornada con “Black Lives Matter” y “BLM”, Ashe’s fue rociada con “White Lives Matter” en junio (las palabras se han borrado desde entonces). Nadie, ni en Richmond ni en el país, sabe qué va a pasar a continuación. Pero se están realizando esfuerzos para escribir una historia de la ciudad más completa y menos centrada en los confederados. Si un nuevo proyecto que involucra el legado de Ashe tiene éxito, su estatua podría ser una parte importante de esa revisión.


El monumento a Arthur Ashe, en Richamond, Virginia. (Imágenes AP)

La estatua de Ashe se instaló en 1996, y el proceso de tres años para colocarla fue, en todo caso, más controvertido que las remociones confederadas de este año.

Originalmente, la idea era colocarlo junto a un Salón de la Fama del Deporte Afroamericano que Ashe esperaba desarrollar en su ciudad natal, como una extensión de su libro sobre la historia de los atletas negros en Estados Unidos, A Hard Road to Glory . En 1992, planteó la idea a los funcionarios de Richmond, y el Ayuntamiento aprobó los planes para construir un edificio de 68.000 pies cuadrados en el distrito de Jackson Ward, donde creció Ashe. Casi al mismo tiempo, un escultor de Richmond llamado Paul DiPasquale expresó su deseo de crear una estatua de Ashe, quien recientemente había revelado que tenía SIDA. Ashe aprobó la idea y colocó la estatua en el Salón de la Fama.

“Arthur dudaba que viviera lo suficiente para presenciar su finalización”, escribió Raymond Arsenault en su biografía de 2018, Arthur Ashe: A Life . “Pero la idea de erigir una estatua a su semejanza le atrajo … De una manera limitada pero significativa, razonó, la estatua podría realzar un legado positivo en su ciudad natal”.

Una de las últimas cosas que hizo Ashe antes de ingresar al hospital por última vez a principios de 1993 fue enviar materiales de referencia a DiPasquale para la escultura. Ashe quería que el trabajo incluyera niños y libros, “para retratar que el conocimiento es poder” y mostrarlo con su traje de calentamiento y zapatillas deportivas. Para cuando DiPasquale recibió el material, Ashe había fallecido. Después de romper a llorar al ver el paquete de fotos que Ashe le había enviado, DiPasquale trabajó para hacer de su visión una realidad póstuma.

Cuando Ashe murió, su amigo Douglas Wilder, el primer gobernador afroamericano de Virginia, ordenó que su cuerpo se encontrara en estado en la Mansión Ejecutiva en Richmond; ningún virginiano había sido honrado de esa manera desde Stonewall Jackson en 1863. Seis mil personas abarrotaron el Centro Arthur Ashe de la ciudad para el servicio conmemorativo de tres horas, y muchas más se alinearon en la ruta donde se llevó el ataúd de Ashe: Yannick Noah estaba entre los portadores del féretro —Hasta su lugar de descanso final, en Woodland Cemetery, uno de los cementerios históricamente negros del área de Richmond. Unos meses más tarde, los dolientes se reunieron allí nuevamente para celebrar lo que habría sido su 50 cumpleaños. Escucharon mientras Maya Angelou hablaba de un hombre “soberbio en amor y lógica”.

En los meses posteriores a su muerte, la estatua de Ashe comenzó a tomar forma en manos de DiPasquale, y en febrero de 1994, los funcionarios de Richmond dieron luz verde para que se colocara en un sitio aún por determinar en una propiedad de la ciudad. Cuando DiPasquale presentó una versión de yeso en una ceremonia de inauguración temprana, el gobernador Wilder hizo público su preferencia por su ubicación: Monument Avenue.

“Estos son héroes de una época que negaría las aspiraciones de Arthur Ashe”, dijo Wilder. “Él se paraba con ellos, diciendo: ‘Yo también hablo por Virginia’”.

No se mencionó el esperado Salón de la Fama de Ashe, y la considerable financiación necesaria para construirlo nunca se materializaría. En cambio, el pronunciamiento de Wilder fue la salva inicial en una guerra de tres años sobre el significado de Monument Avenue y la conveniencia de una estatua de un afroamericano en un monumento confederado.

Los funcionarios que respaldaron la idea recibieron correos de odio. Los recreadores de la Guerra Civil y los Hijos de los Veteranos Confederados protestaron en las reuniones del Ayuntamiento. Si bien hubo apoyo entre la comunidad negra, no fue universal. Ray Boone, editor del periódico afroamericano más destacado de la ciudad, el Richmond Free Press , escribió: “Identificar a Arthur Ashe con generales racistas de la Causa Perdida escandalizaría la brillante memoria de nuestro héroe. Subordinarlo a una línea sólida de figuras confederadas intensificaría la injusticia, equiparando injustamente a Arthur Ashe con una fila de bronce de los villanos más traidores de la historia “.

El editorial intransigente de Boone suena como en casa en la era Black Lives Matter. Pero en 1996 fue la visión del gobernador Wilder la que prevaleció. Después de múltiples retrasos, la estatua de Ashe de DiPasquale se instaló en Monument Avenue y Roseneath Road, el 10 de julio de 1993, que habría sido su 53 cumpleaños. Irónicamente, algunos miembros del Concejo Municipal finalmente fueron convencidos de dar su aprobación después de escuchar a un orador comparar el carácter e integridad de Ashe con… Robert E. Lee.

Ausente de la inauguración ese día estuvo la viuda de Ashe, Jeanne Moutoussamy-Ashe. A principios de 1993, escribió su propio editorial en el Richmond Times-Dispatch expresando su descontento con la ubicación. “Richmond, ¿recuerdas que el ‘monumento a Arthur Ashe’, como lo llamas ahora, nunca tuvo la intención de ser solo un monumento a Arthur”, escribió, mientras pedía que la estatua se colocara en el Salón de la Fama. “De alguna manera, lo que Arthur quería se ha perdido en la confusión”.


La estatua de Robert E. Lee en Monument Avenue, desfigurada con graffiti. (Wikimedia Commons)

Un cuarto de siglo después, la opinión de Moutoussamy-Ashe no ha cambiado.

Ella dice que la idea de tener una estatua en Monument Avenue habría sido “inconcebible” para su esposo. Cuando era niño, la calle había estado fuera de su alcance. Y aunque la adolescencia de Ashe coincidió con el inicio del Movimiento de Derechos Civiles, el progreso que se logró en otras partes del sur solo hizo que los políticos de Virginia estuvieran más decididos a retrasar la integración a toda costa. Después de que Brown v. Board of Education prohibiera las escuelas segregadas en 1954, Virginia comenzó lo que se conoció como Massive Resistance, un conjunto de leyes diseñadas para subvertir a Brown , una de las cuales eliminó los fondos estatales para cualquier escuela pública que intentara integrarse.

Ashe, quien ingresó a la escuela secundaria Maggie Walker High School en Richmond en 1958, experimentó de primera mano las constricciones de Virginia en la cancha de tenis. Se le negaba anualmente la entrada a los torneos que se celebraban en el Byrd Park, completamente blanco, de Richmond. Para cuando tenía 15 años, ocupaba el puesto número 5 en la nación, sin embargo, se le prohibió jugar el Campeonato del Atlántico Medio en su ciudad natal. La Asociación de Patronos de Tenis de Richmond, un grupo de benefactores locales, pagó para que jóvenes jugadores blancos viajaran por el país y compitieran, pero no pagaron por Ashe.

“Para los padres del tenis allí, yo era un intocable”, dijo. En 1959, el West Side Tennis Club de Nueva York invitó a los oficiales de tenis de Richmond a formar un equipo itinerante de varones, y sugirió que incluyera al mejor jugador negro joven de la ciudad, Ashe, y su mejor jugador blanco joven, Tom Chewning. Para entonces, Ashe había leído todo sobre los éxitos de Chewning en los periódicos locales; Chewning tuvo que admitir que nunca había oído hablar de Ashe.

“Nunca fue una idea de Arthur estar en Monument Avenue”, reitera Moutoussamy-Ashe hoy. “Tienes a tus confederados blancos allí, y luego tienes un hijo favorito negro. Se sintió divisivo y Arthur no fue divisivo “.

Para Moutoussamy-Ashe, eso sigue siendo cierto incluso ahora que la mayoría de esos confederados se han ido. No quería que el legado de Ashe se asociara con las estatuas allí, y tampoco quería que su presencia en la avenida fuera vista como una “venganza” por ellas. El Salón de la Fama de Hard Road to Glory nunca se construyó en el antiguo vecindario de su esposo, pero a Moutoussamy-Ashe aún le gustaría ver su estatua colocada en el Richmond que él conocía. Específicamente, le gustaría verlo en Woodland Cemetery, donde está enterrada Ashe.

Con ese fin, Moutoussamy-Ashe ha brindado su apoyo a un nuevo proyecto para restaurar Woodland y otro cementerio afroamericano en el área, Evergreen. En agosto, Marvin Harris, un agente de bienes raíces y fundador de la Fundación Evergreen, anunció que había recaudado $ 50,000 para comprar Woodland. Con la ayuda del condado de Henrico y la ayuda financiera de Moutoussamy-Ashe, Harris planea limpiar el cementerio centenario y mostrar la historia que contiene.

“Vamos a llevar esto de regreso a donde solía estar”, dijo en una ceremonia de anuncio en Woodland a principios de este mes.

Al igual que Ashe, Harris, de 72 años, se graduó de Maggie Walker High School y conocía a la familia Ashe en Jackson Ward. Harris y sus compañeros de la promoción de 1967 de la escuela idearon la idea de restaurar estos cementerios, que en los últimos años habían sido ignorados y oscurecidos por el crecimiento excesivo. La propia Maggie Walker, la primera presidenta negra de un banco en Estados Unidos, está enterrada en Evergreen. Ashe está enterrado junto a su madre, en una de las cuatro parcelas de Woodland compradas por su padre hace décadas.

“Es un trabajo grande y asombroso que alguien tuvo que hacer”, dice Harris, cuyas cuadrillas han comenzado a limpiar acres de tierra en desuso en Evergreen y Woodlands. “No sabía que había llegado a ese estado. Es una tarea abrumadora “.

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Harris cree que el proyecto no solo restaurará estas dos piezas históricamente negras de Richmond, sino que atraerá visitantes y les enseñará sobre los exitosos afroamericanos que están enterrados allí. El año pasado en Woodland, Harris se encontró con una familia del Medio Oeste que había seguido la carrera de Ashe y había ido a ver su tumba.

“Les dije: ‘Vuelve en tres años, arreglaremos este lugar’”, dice Harris.

Mirando la lápida de Ashe, que se encuentra a unos centímetros de la de su madre Mattie dentro de una cerca negra baja, Harris dice que puede identificarse con su compañero nativo de Jackson Ward.

“Mi madre está enterrada en Carolina del Norte”, dice Harris. “He vivido mi vida aquí en Richmond, pero puedo entender que él quiera estar junto a ella”.


Las lápidas de Arthur Ashe y su madre, Mattie, en el cementerio Evergeen. (Marvin Harris)

“Cuando pienso en mi madre, el sentimiento más fuerte que tengo es el arrepentimiento”, escribió Ashe en 1981.

“Puedo recordar que me leyó y me animó a aprender, pero no puedo recordar su voz … Más de una vez, anhelo un recuerdo de mi madre que parece más allá de mi alcance”.

En 1950, Mattie Cordell Ashe sufrió un derrame cerebral mientras se sometía a una cirugía de emergencia durante su tercer embarazo y murió tres días después. Tenía 27 años y su hijo mayor solo seis. Arthur recordó que su padre llegó a casa, lo agarró a él y a su hermano menor, Johnnie, y gritó: “Esto es todo lo que me queda”.

La muerte de Mattie tendría un efecto profundo en la vida de su hijo mayor. Recordaba vívidamente su velatorio en la casa de la familia, pero decidió no asistir a su funeral por razones que no podía explicar. Finalmente, su incapacidad para conectarse con sus sentimientos sobre su fallecimiento lo llevó a hablar con un psiquiatra y tratar de descubrir cómo su ausencia había influido en su personalidad. Llegó a creer que su famosa naturaleza distante pudo haber sido producto de perder a su madre tan temprano.

“Nunca pensé en mí mismo como siendo engañado por su muerte”, escribió, “pero estoy terriblemente, insistentemente, consciente de un vacío en mi alma que solo ella podría haber llenado”.

“Arthur quería ser enterrado junto a su madre”, dice Moutoussamy-Ashe. “Su padre colocaba flores en la tumba de su madre cada semana, y Arthur esperaba que se ocuparan del cementerio”.

A Moutoussamy-Ashe le gustaría ver la capilla de Woodland convertida en un museo donde se puedan contar las historias de los enterrados allí. Harris y ella también creen que la estatua de Ashe en Monument Avenue debería trasladarse allí.

“Le daría a la estatua y al cementerio más significado histórico y contexto”, dice. “Ayudaría a arrojar una luz más completa sobre la historia de Richmond”.

“Hay un sitio perfecto para ello”, dice Harris, “donde cuatro caminos se encuentran en un círculo, donde una vez hubo fuentes”.

“Sé que se puede hacer”, dice Harris sobre el traslado de la estatua de Ashe lejos de Monument Ave. “Solo tenemos que motivar a la ciudad”.


“Evergreen es el lugar de descanso para miles de personas que enfrentaron segregación, discriminación y violencia racial mientras contribuían de manera importante a la vibrante vida social, política, intelectual y religiosa de la ciudad y la nación”. (Quoye y captura de pantalla, enrichmond.org)

La idea que Harris y Moutoussamy-Ashe tienen para Woodland encaja con gran parte del trabajo histórico que se lleva a cabo actualmente en Richmond.

En los últimos años se ha hecho un esfuerzo para descubrir y arrojar luz sobre el pasado multicultural a menudo oculto y doloroso de la ciudad y superar el culto a la Confederación.

“Fue un gran momento para esta ciudad ver caer las estatuas de Jim Crow”, dice Ana Edwards, quien preside el Proyecto de Recuperación Histórica de Sacred Ground en Richmond. “Los sentimientos eran intensos, pero finalmente llegamos a este momento en que ya no pueden estar aquí”.

Según Edwards, las remociones de Monument Avenue fueron una señal de un cambio de perspectiva más amplio, continuo y bienvenido en el área.

“Tienes que apreciar el progreso”, dice. “Hace unos años, ni siquiera se podía decir ‘racismo’ o ‘supremacía blanca’ sin que la gente se hiciera un ovillo. Ahora finalmente estamos empezando a eliminar todo y decir la verdad sobre nuestra historia. Creo que a los estadounidenses les gusta eso, nos gusta llegar a la verdad “.

Edwards ha hecho su parte para descubrir algo de esa historia oculta. Su organización ha restaurado un cementerio africano que había sido cubierto por un estacionamiento y está trabajando para crear un parque conmemorativo que contará la historia de la trata de esclavos que tuvo lugar en el vecindario Shockoe Bottom de la ciudad.

“Cuando la gente piensa en la trata de esclavos domésticos, puede pensar en un solo lugar donde había un bloque de subastas”, dice Edwards. “Pero este era todo un distrito que se dedicó a ese negocio, y su historia ha sido completamente invisible”.

Edwards está de acuerdo con Moutoussamy-Ashe en que la estatua de Ashe no tiene sentido donde está ahora.

“La idea era honrarlo como humanitario, pero desafortunadamente eso fue reemplazado por la pelea sobre si debería ir en un monumento confederado”, dice ella. “Está desconectado de su comunidad”.

Con respecto a Monument Avenue, a ella y a Moutoussamy-Ashe les gustaría ver a la ciudad tomarse su tiempo, pensar de manera integral y no simplemente llenar los plintos vacíos con nuevos monumentos a figuras menos objetables. Moutoussamy-Ashe cree que los confederados desalojados deberían alojarse en un museo.

“Nos guste o no”, dice, “cuentan una historia de este país”.

La estatua de su esposo también cuenta una historia de logros, progreso, determinación y libertad, en lugar de subyugación. Durante su vida, Arthur Ashe puso a Richmond, el lado afroamericano de Richmond, en el mapa mundial de una manera que pocos tenían antes que él. Si Harris y Moutoussamy-Ashe se salen con la suya en Woodland Cemetery, su legado y memoria seguirán haciendo lo mismo.

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