El icónico Club de Tenis de Los Ángeles alcanza la marca del siglo | TENNIS.com

By Ucatchers

Un día de diciembre, hace 12 meses, el Club de Tenis de Los Ángeles (LATC) zumbaba y tarareaba con conversaciones y tenis. Comience con el brillo mágico que acompaña a jugar al aire libre bajo un brillante cielo invernal, mientras que la mayor parte del resto del país está quitando nieve. Esta ventaja climática, especialmente durante las muchas décadas en las que las instalaciones interiores eran escasas, ayudó enormemente a toda California a obtener un salto competitivo en todo el mundo. Pero durante un buen medio siglo, de 1920 a 1970, ninguna instalación de tenis ganó más de esa ventaja que el LATC.

En el LATC del pasado mes de diciembre, varios adultos contemplaron su próxima temporada liguera. Gritando de una corte a otra, un miembro veterano hizo bromas sobre el golpe de derecha de la vieja escuela de su amigo. Un agente de Hollywood estaba tomando una lección sobre la cancha 13. Un invitado notó cómo las 14 canchas duras alguna vez estaban pintadas de negro, pero ahora lucían un azul nítido y contemporáneo. En una de las dos canchas de Har-Tru del club, un consumado jugador de un grupo de edad comenzó una sesión de entrenamiento con su entrenador personal. Estaba el acogedor snack bar, donde Arthur Ashe recaudó $ 80 en apuestas la noche en que Billie Jean King venció a Bobby Riggs en 1973. “Latke Night”, una celebración navideña de temática judía, se llevaría a cabo en un par de días. El viernes por la noche, bajo los ojos del jefe profesional Jerome Peri, cinco canchas estarían dedicadas a los entrenamientos de “Live Ball”. En el vestuario de hombres, se contó una historia divertida sobre el miembro del Salón de la Fama Gene Mako, un miembro persistentemente animado que había sido parte de LATC desde la década de 1930 hasta su muerte en 2013 a la edad de 97 años.

Y luego estaba la promesa de 2020, el año en que el club cumpliría 100 años y celebraría su lugar como uno de los lugares más legendarios de la historia del tenis. Se estaban preparando eventos, se redactaron materiales animados, se enmarcaron fotografías icónicas y se desempolvaron trofeos intrigantes.

La pandemia detuvo gran parte de esa actividad, a excepción de un brindis con Zoom en todo el club que se celebró el 27 de octubre, 100 años después de la fundación del club. Aún así, caminar por el LATC y hablar con los miembros, asimilar la forma en que los terrenos combinan lo antiguo y lo contemporáneo, revela una posibilidad vívida: el potencial de la historia no solo para ocupar espacio en los estantes, sino para hacer eco repetidamente.


Ubicado en el exclusivo vecindario de Hancock Park, Los Ángeles Tennis Club fue fundado en 1920. (Cortesía de Los Ángeles Tennis Club)


El Club de Tenis de Los Ángeles tal como está hoy: 16 canchas, 14 duras, dos Har-Tru. (Cortesía del Club de Tenis de Los Ángeles)

Érase una vez, el tenis estadounidense era fuertemente feudal. En varias ciudades, los grandes castillos de tenis sirvieron como epicentros de la cultura competitiva del deporte. Estos incluyeron el Longwood Cricket Club de Boston, que fue sede del campeonato de dobles de Estados Unidos desde la década de 1930 hasta 1967, y el West Side Tennis Club de Nueva York, en Forest Hills, sede de los Nacionales de Estados Unidos (más tarde Abierto de Estados Unidos) hasta finales de 1977.

Ubicado en Hancock Park, un vecindario exclusivo a siete millas al oeste del centro de Los Ángeles, el Club de Tenis de Los Ángeles abrió sus puertas en 1920. Su primer presidente fue Thomas Bundy, tres veces ganador del campeonato de dobles de Estados Unidos. La esposa de Bundy, May Sutton, había sido la primera estadounidense en ganar Wimbledon cuando ganó los singles en 1905. Su hija Dorothy, más tarde conocida en el mundo como “Dodo” Cheney, ganó los singles en el Campeonato de Australia de 1938. , obtuvo un récord de 394 títulos nacionales de grupos de edad de la USTA y se unió a sus padres en el Salón de la Fama del Tenis Internacional en 2004.

Un linaje tan prominente inició la mayor procesión real de un solo club que el deporte haya visto jamás. En la década de 1930, un flujo constante de futuros miembros del Salón de la Fama hizo de LATC su base de operaciones, Wimbledon y los campeones de individuales estadounidenses Ellsworth Vines, Bobby Riggs, Jack Kramer y Ted Schroeder entre los notables que surgieron en esa década. Bill Tilden, No. 1 del mundo durante la mayor parte de la década de 1920, se mudó a Los Ángeles y jugó con frecuencia en el LATC, al igual que Don Budge en la década de 1940. Poco después llegó Pancho Gonzales.

El principal equipo universitario de la nación, la Universidad del Sur de California, practicó y jugó en el LATC, en las décadas de 1950 y 1960, dando lugar a cuatro miembros más del Salón de la Fama: Alex Olmedo, Rafael Osuna, Dennis Ralston y Stan Smith.

El LATC también organizó el Campeonato del Sudoeste del Pacífico, un evento que a menudo se considera el segundo torneo más importante del país. Kramer me dijo una vez que era más difícil ganar el “suroeste” que Wimbledon.

Durante la mayor parte del siglo XX, si eras un jugador ambicioso, tenías que llegar a un acuerdo con LATC, en gran parte compitiendo en sus muchos eventos prestigiosos y también compitiendo con su amplia lista de jugadores expertos.

“La Costa Este tenía todos esos clubes”, dijo Kramer, “pero teníamos a todos los jugadores”.

El jefe de gobierno era un hombre formal y correcto llamado Perry T. Jones. De 1923 a 1970, con el LATC como su base, Jones gobernó el tenis del sur de California, muy centrado en dar forma al destino de los mejores jugadores de la sección. Al igual que Harry Hopman había hecho con los australianos, Jones impuso un estricto código de conducta, una fuerte creencia en la deportividad, los modales, el trabajo duro y la preparación. Si desobedece, no tendrá ninguna posibilidad de que le permitan jugar torneos importantes.

LATC siendo un castillo, había una jerarquía profunda. Este era un mundo definido en gran parte por señores —el mayordomo Jones y su dominio de grandes jugadores— y siervos: la base masiva de miembros de LATC, contentos de residir en el reino. Así fue durante los primeros 50 años del club.


Vista aérea del Club de Tenis de Los Ángeles, tomada en 1937 (Departamento de Geografía de UCLA, Archivos fotográficos de Benjamin y Gladys Thomas, Colección de encuestas aéreas de Fairchild)

¿Cómo encaja una historia tan rica con el último medio siglo de vida en el Club de Tenis de Los Ángeles? Entender el pasado no importa en la gran mayoría de los clubes de tenis. Existen principalmente como instalaciones recreativas, presentes en gran parte en el aquí y ahora. Sin embargo, para un antiguo castillo, la memoria brinda oportunidades y desafíos.

La llegada del tenis abierto, naturalmente, en el tumultuoso año de 1968, inició un cambio radical en la forma en que operaba el deporte y, en muchos sentidos, transformó por completo el LATC. El “Southwest”, siempre un evento de aficionados, había compensado a los jugadores de debajo de la mesa en lo que se conocía como “chamateurismo”. Pero una vez que el dinero ingresó al tenis de una manera legítima y la popularidad del deporte se disparó, rápidamente se hizo evidente que los clubes pintorescos carecían de la infraestructura para albergar torneos de tenis profesional, y que la influencia que tenían los oficiales aficionados como Jones sobre los jugadores estaba a punto de desaparecer frente a el mercado.

De una manera aún más profunda, la transición del club del Viejo Mundo al Nuevo Mundo estuvo marcada por la muerte de Jones en septiembre de 1970. Su mano de hierro nutrió la excelencia, pero también tuvo un precio, una inclinación más hacia la exclusividad que hacia la inclusión. ¿“Latke Night” en el LATC en la era de Jones? No es probable. Cinco años después de la muerte de Jones, Ashe le pidió al club que se integrara y ofreciera membresía a Otis Smith III, un joven y prometedor jugador negro (lo hizo).


Mientras aún era estudiante en UCLA, Arthur Ashe ganó el Campeonato del Sudoeste del Pacífico de 1963, celebrado en el Club de Tenis de Los Ángeles. Doce años después, defendió con éxito que el club se integrara y ofreciera membresía a Otis Smith III, un joven y prometedor jugador negro. (Cortesía del Club de Tenis de Los Ángeles)

Otro incidente pequeño pero eventualmente catalizador ocurrió en el verano de 1955, cuando Jones le dijo a una niña de 11 años que competía en un torneo juvenil celebrado en el LATC que no podía ser parte de una foto de grupo porque estaba usando pantalones cortos en lugar de un vestir. En su autobiografía, la chica a la que le pasó lo que escribió: “Creo que sentí, sin ser capaz de decirlo nunca, que si alguna vez tuviera la oportunidad, cambiaría el tenis, si pudiera, y trataría de escapar de ese tipo de tonterías “.

Conoce a la joven Billie Jean King, politizada en el LATC.

Quince años después, enojados porque el “suroeste” estaba ofreciendo a las mujeres ocho veces menos premios en efectivo que a los hombres, King y otros ocho jugadores unieron fuerzas con Tenis mundial la editorial Gladys Heldman para boicotear el “suroeste” y en su lugar comenzar su propio circuito, compitiendo en Houston en un nuevo evento, el Virginia Slims Invitational.

Después de 1974, el “Suroeste” dejó el LATC por un lugar más grande en el campus de UCLA (aunque regresó brevemente de 1981 a 1983), privando al club de una fuente clave de ingresos y prestigio. También en la década de 1970, USC abrió sus propias instalaciones en el campus.

Ya no es el centro del tenis a lo grande, el LATC pasó un par de décadas en modo de reajuste. Como ha sucedido en muchos de los castillos de tenis de Estados Unidos, en medio de la incertidumbre sobre qué pasos tomar para seguir siendo vibrantes, las instalaciones se erosionaron, los gerentes iban y venían, la membresía fluctuaba.

Pero en los últimos 20 años, el club se recuperó con fuerza. Se gastó una cantidad significativa de dinero para reconstruir el área junto a la cancha del estadio del club, incluida la creación de nuevos vestuarios, un bar rediseñado y un comedor. Ser testigo del LATC ahora es ver unas instalaciones relucientes, desde las canchas hasta la piscina, el gimnasio y el comedor, pasando por el equipo de ocho instructores y una amplia gama de eventos para todos los niveles de actividad recreativa. “Somos un club para familias”, dice el gerente general de LATC, Layosh Toth.

Aún más notable en la era posterior a Jones se produjo un cambio en las políticas de membresía, el club ahora es cada vez más diverso y busca formas de tener un impacto como ciudadano, ya sea con filantropía, divulgación, eventos y jóvenes en todo Los Ángeles. Durante 20 años, LATC ha organizado anualmente “Tennis for Tots”, un evento de caridad que ha recaudado más de $ 2 millones para beneficiar a los niños de crianza. Recientemente, el club ha comenzado a formar un comité de diversidad e inclusión.


Competir en el Club de Tenis de Los Ángeles impulsó enormemente las ambiciones de Billie Jean King, tanto dentro como fuera de las líneas. En el extremo derecho está el zar del tenis de SoCal, Perry T. Jones, el hombre que sin darse cuenta ayudó a politizar a King cuando ella tenía 11 años. (Cortesía del Los Angeles Tennis Club)

¿Y la historia? ¿Cómo se desarrolla eso en estos días? Muchos miembros de un club de legado apenas se preocupan por saber acerca de grandes anteriores. Después de todo, ¿qué tiene que ver el viaje tenístico de Jack Kramer con alguien interesado en su próximo partido de liga?

Pero tal vez pueda marcar una diferencia significativa. La excelencia puede inspirar, un catalizador para que los jugadores de todas las edades y etapas estudien, mejoren y disfruten del juego. Imagínese el aspirante a jugador que golpea en la cancha donde Kramer y Schroeder trabajaron con Cliff Roche, un ingeniero jubilado, para estudiar los matices geométricos del tenis de voleibol de servicio. O dé un paseo hasta la cancha 5 en el LATC, donde en 1970, Jimmy Connors, de 18 años, venció al legendario australiano Roy Emerson para ganar lo que Connors siempre ha considerado su primera gran victoria. O la joven Billie Jean, asomándose a través de la valla cuando compite allí para escuchar el consejo que Gonzales le estaba dando a Ralston. O Jones, explicando la importancia de la deportividad para los aspirantes a junior.

En diciembre de 2017, el Salón de la Fama del Tenis Internacional organizó una ceremonia de anillo para Olmedo que también contó con miembros del Salón de la Fama que tuvieron una amplia experiencia en el LATC: Stan Smith, Charlie Pasarell, Tracy Austin, Rod Laver. En gran parte, este evento ayudó incluso a los miembros de LATC a descubrir su propio club y verlo desde una nueva perspectiva.

Ahora que ha cumplido 100 años, el LATC se une a la Association of Centenary Clubs, una organización mundial de muchos (pero no todos) clubes, incluidos nueve en los Estados Unidos. Una propuesta modesta: todos estos clubes abren sus puertas a los visitantes, para que cualquier amante del tenis pueda examinar su animada historia y, quizás lo que es más importante, adoptar valores tan perdurables como la deportividad, la gracia, el respeto mutuo por los oponentes y el juego. Lo que alguna vez fueron castillos bien podrían continuar como catedrales dinámicas.

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