El ascenso de Eric Shirley de los harapos a la realeza corriente

By Ucatchers

El cazador de obstáculos olímpico apareció por primera vez en Ucatchers en 1946 y todavía aparece en nuestros resultados hoy a los 91 años. Pero pocos son conscientes de su notable experiencia.

El nombre de Eric Shirley apareció por primera vez en las páginas de Ucatchers en febrero de 1946, cuando la revista tenía apenas tres meses. Con 16 años, ganó el título de cross-country juvenil de Middlesex en Cranford y, sorprendentemente, sus resultados todavía se publican hoy como atleta en el grupo de edad de más de 90 años.

“Lo recuerdo claramente”, dice, recordando su triunfo adolescente hace tres cuartos de siglo. “Es una de las carreras que recuerdo sobre todo porque mi club Wigmore Harriers también ganó el título por equipos ese día”.

Shirley pasó a competir en la carrera de obstáculos de 3000 m en los Juegos Olímpicos de 1956 en Melbourne y los Juegos de 1960 en Roma. Terminó octavo en Melbourne y salió en las eliminatorias en Roma, pero también ganó tres títulos AAA con su mejor tiempo de 8: 47.6 en las cenizas de la Ciudad Blanca en Londres en 1955.

Sin embargo, esa es solo la mitad de la historia.

Shirley soportó una infancia sombría antes de finalmente triunfar. Según reflexiona, alguien con sus antecedentes terminó en el ejército o en la prisión. Pero, en cambio, se convirtió en uno de los mejores atletas de resistencia de la década de 1950 y, a los 91 años, sigue siendo fuerte después de haber sobrevivido a la mayoría de sus antiguos rivales de pista.

Shirley nació en un asilo de trabajo en Epsom el 3 de abril de 1929, de una empleada doméstica soltera de 19 años. Casi de inmediato, fue entregado sin adopción formal a una irlandesa de mediana edad antes de ser enviado a la edad de nueve años a vivir con la hermana sin hijos de la mujer en una choza húmeda y miserable cerca de Abbeyleix en Irlanda.

No había gas, electricidad, agua corriente ni servicios sanitarios e, incluso ahora, le resulta difícil hablar de ello. “Fue muy, muy doloroso”, recuerda Shirley. “Pero debo elogiarme por tener las agallas de salir de la cuneta, que es donde estaba”.

El hijo de Shirley, que también se llama Eric y ex director del centro de alto rendimiento en Lee Valley, dice: “No había servicios sociales. Fue enviado de pilar en poste. Su trasfondo es brutal “.

Shirley Jr. ha visitado el lugar donde creció su padre en Irlanda y dice sobre el cobertizo en el que dormía: “No guardarías tus herramientas de jardín en él, y mucho menos un ser humano. Realmente era el Tercer Mundo. A medida que mi padre se hizo mayor, se reveló más y nunca es bueno escucharlo “.

Pese a ello, Shirley no deja de sonreír durante nuestra entrevista y con una nota optimista reflexiona: “La vida ha sido una montaña rusa, pero ahora está bien. Todo el mundo tiene sus altibajos “.

Guardado por el atletismo

Después de media docena de años traumáticos en Irlanda, Shirley regresó a Londres a los 15 años para quedarse con la irlandesa que originalmente lo había cuidado. No tenía educación formal ni dinero, sino simplemente un deseo ardiente de hacer amigos y perder el acento irlandés que había adquirido porque, en ese momento, era una desventaja a la hora de encontrar trabajo.

En busca de compañía, se unió a Wigmore Harriers (ahora conocido como North London AC) en Hampstead Heath y casi ningún entrenamiento ganó el título de campo a través de Middlesex, lo que llevó a esa primera aparición en Ucatchers.

¿Por qué eligió el atletismo? “Tuve que buscar compañía”, recuerda. “Había un club cerca y pensé en unirme a él, era tan simple como eso. También quería dejar mi huella en algo. Sabía que no iba a ser médico ni científico. Así que pensé que el atletismo podría ser para mí y estaba decidido a ser bueno en eso. Al final resultó que era bastante bueno en eso y debido a mi experiencia, eso me dio algo de orgullo y respeto por mí mismo “.

Después de un descanso de dos años del atletismo para hacer el Servicio Nacional en el Regimiento de Bedfordshire y Hertfordshire, Shirley volvió a correr en 1950 y, después de entrenar principalmente en Hampstead Heath, ganó la corona senior de cross-country de Middlesex en 1953.

Mostrando una buena velocidad en distancias más cortas, se le recomendó que intentara la carrera de obstáculos de 3000 my en 1954 se convirtió en el primer inglés en romper nueve minutos. Ese mismo año se rompió otra barrera famosa: la milla de cuatro minutos en la pista Iffley Road de la Universidad de Oxford. Los estudiantes de Oxbridge como Roger Bannister dominaban el atletismo británico en ese momento, pero Shirley no tenía mucho en común con ellos debido a su educación de clase trabajadora. Era un Alf Tupper de la vida real, aunque en lugar de comer pescado y patatas fritas en el norte de Inglaterra, se había criado con patatas y repollo en el sur de Irlanda.

Cuando lo convocó para su primer partido internacional, por ejemplo, para Gran Bretaña contra Francia en Burdeos, el gerente del equipo Jack Crump le dijo a Shirley que tenía que usar una chaqueta para viajar. El problema, sin embargo, era que no podía pagar uno. Entonces Crump lo envió rápidamente a su sastre en Ealing, donde le dieron una chaqueta. Él también ganó la carrera.

Yendo viento en popa, Shirley venció al poseedor del récord mundial Jerzy Chromik de Polonia ya la mayoría de los mejores corredores de obstáculos del mundo en la Ciudad Blanca en 1955. Al año siguiente ganó el primero de sus títulos AAA, pero la gloria se le escapó en Melbourne.

Al llegar un par de días antes de su competencia, ganó su eliminatoria fácilmente, pero el desfase horario lo golpeó con fuerza para la final cuando terminó 16 segundos detrás del ganador, Chris Brasher, que había estado en Australia durante varias semanas para aclimatarse.

La preparación imperfecta también fue un problema cuatro años después en los Juegos Olímpicos de Roma. Junto con Gordon Pirie y otros, a los corredores británicos se les negó el permiso para aclimatarse porque se veía como una ventaja y en la capital italiana Shirley se desvaneció hasta el décimo lugar en su heat.

Siempre un atleta

A pesar de cumplir 91 años este año, Shirley ha estado ansiosa por competir. El año pasado ganó los 200m, 400m, 800m y disco en el British Masters Championships. Ha dirigido el Bushy parkrun en los últimos años en apenas media hora y también se ha convertido en un habitual en el evento anual Olympians ‘Mile en el Westminster Mile, aunque este último fue uno de los primeros eventos en ser cancelado este año debido al coronavirus.

“Ha sido muy frustrante”, dice sobre 2020. “El problema es que si no tienes nada que esperar, es difícil tener la motivación para entrenar y eso se aplica a todos, incluidos nuestros internacionales senior. Tienes que tener un objetivo. Pero trato de seguir adelante “.

¿Cómo ha ido su entrenamiento últimamente? “Espasmódicamente”, responde, “y se vuelve más difícil a medida que pasan los años”.

De una manera autocrítica, dice: “Ahora me limito a caminar. No estoy demasiado enamorado de las fotos que han aparecido de mí recientemente. Me pregunto quién es este anciano en estos días “.

Pero agrega con una sonrisa irónica: “La vanidad te hace seguir adelante. ¡Tienes que tener vanidad y orgullo! “

Eric Shirley lidera a Bruce Tulloh en la Milla de los Olímpicos de 2016 en Londres – foto de Mark Shearman

Shirley también tiene la habilidad de sorprender. Cuando le pregunto cuáles fueron sus mejores momentos en la pista, admite: “El atletismo nunca fue un número uno en mi vida. La prioridad en mi vida era mi familia, seguir trabajando y ganarme la vida. El atletismo entonces no era lo que es ahora, donde puedes sentarte en casa todo el día y recibir un pago por ello como carrera. En ese entonces era un hobby “.

Dada su inmensa longevidad, ¿cuáles son sus secretos? Él cita su amor por el deporte, su naturaleza competitiva, ser un atleta limpio, entrenar consistentemente y nunca descuidar el trabajo de velocidad. “Además, mi estilo de vida frugal”, agrega, y explica que estos hábitos son un vestigio de su infancia. Incluso ahora, me dice, le cuesta comer una comida abundante.

Shirley ha sido testigo de grandes cambios a lo largo de los años. Estos incluyen el crecimiento del atletismo femenino y él cree que los récords mundiales masculinos y femeninos algún día serán similares. “¡Las mujeres son duras!” él dice. “Llegará el día en que habrá un par entre hombres y mujeres. No hay duda de eso en mi mente. Solo tienes que mirar las carreras de caballos. Pero no sucederá en tu vida ni en la mía “.

No menos que algunas opiniones enérgicas, cree que el acceso a las pistas de atletismo debería ser de uso gratuito. “Las vías están vacías hoy”, dice. “En mi época no había ningún cargo, podías simplemente aparecer y correr, y las pistas estaban llenas”.

Además, dice que los corredores de media distancia más destacados deberían dar una oportunidad a la carrera de obstáculos y los atletas internacionales reconocidos deberían “devolver más” al deporte compitiendo en eventos nacionales y entrenando junto a los atletas del club.

Mirando hacia el futuro

Shirley, uno de los mejores atletas de resistencia de Gran Bretaña, ha resistido el paso del tiempo. Más notablemente, todavía está llegando a los noventa.

Tuvo una mala suerte desde que nació y tuvo muchas barreras en la vida mucho antes de encontrarse con los obstáculos de madera que finalmente enfrentó en la pista. Superar tales desventajas a una edad temprana y ascender al estatus de olímpico es una hazaña fenomenal.

Él tampoco ha terminado todavía. “¿Quién sabe cuándo terminará la pandemia?” él dice. “Pero el problema ahora es que vendrán jóvenes de 90 años a mis eventos y yo competiré contra gente más joven. Estarán en forma y fuertes, ¡así que tendré que estar en plena forma para ganar mi grupo de edad! “

Claramente, la competencia continúa impulsándolo. Pero, ¿qué es lo principal que lo saca por la puerta la mayoría de los días para entrenar?

“Hábito”, responde sin dudarlo. “Es encantador poder correr. Es estimulante. Para poder hacerlo. Esa es la cosa. Siento simpatía por las personas que no pueden hacerlo porque se están perdiendo mucho ”.

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